Buenos Aires Times | Argentina en una encrucijada sobre el futuro del sector del litio

Argentina enfrenta un dilema sobre el futuro del litio. El presidente Alberto Fernández y su gobierno quieren impulsar el desarrollo del sector y que el estado juegue un papel destacado tanto en la extracción de minerales como en el desarrollo de baterías para vehículos eléctricos (VE). Sin embargo, persisten las tensiones sociales y ambientales en torno a estas ambiciones.

El deseo del gobierno de expandirse tiene una dimensión internacional. A nivel mundial, se estima que el sector del transporte es responsable de casi una cuarta parte de las emisiones de dióxido de carbono, y el alejamiento de los motores de combustión en favor de los vehículos eléctricos se considera un requisito previo para la transición energética. Aquí es donde el litio juega un papel central como un mineral importante, un mineral que Argentina tiene en abundancia.

Las salinas de Argentina, Bolivia y Chile representan casi el 60 por ciento de los recursos de litio del mundo. Argentina alberga el nueve por ciento de las reservas totales del mundo, recursos cuya explotación ha sido probada técnica y económicamente viable, y es la tercera más grande después de Chile y Australia.

Produce

Actualmente hay dos proyectos de exportación de litio en Argentina. En el Salar del Hombre Muerto en la noroccidental provincia de Catamarca, la empresa estadounidense Livent, ahora asociada a BMW, tiene una capacidad de producción de 20.000 toneladas de litio equivalente al año, y prevé duplicarla con una inversión de US $ 640. millón. .

El segundo proyecto es Sales de Jujuy en los departamentos Salar de Olaroz de la provincia de Jujuy, con una capacidad de 17.500 toneladas de litio al año. Es operado por la australiana Orocobre, en sociedad con la japonesa Toyota Tsusho y la empresa regional Jujuy Energía y Minería Sociedad del Estado (JEMSE). Sales de Jujuy vende litio a Toyota en Japón y a otros fabricantes de baterías en Corea y China.

El único proyecto en trámite actualmente es Caucharí-Olaroz, también en la provincia de Jujuy, operado por Minera Exar y propiedad de la empresa canadiense Lithium Americas y la china Ganfeng Lithium, con JEMSE con una participación minoritaria. La producción está programada para comenzar el próximo año, y una vez que se complete la construcción, tendrá una capacidad de producción de 25.000 toneladas de carbonato de litio por año. Caucharí-Olaroz tiene contratos con Tesla, Volkswagen y BMW.

Según cifras oficiales de la Secretaría de Minería de Argentina, el año pasado se exportaron 31.500 toneladas de carbonato de litio por 134 millones de dólares, frente a los 184 millones de dólares de 2019. Con la producción plena de Caucharí-Olaroz, la capacidad total del país aumentará. de 37.500 toneladas actualmente. anualmente a 85.000 toneladas.

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Por otra parte, la firma francesa Eramet ha visto detenida su proyecto de departamentos en el Salar de Centenario-Ratones en la provincia de Salta debido a la pandemia y la incertidumbre económica más amplia en Argentina. En la misma línea, la surcoreana Posco, que planea construir una planta de carbonato e hidróxido de litio en Salta, y la inversión de las empresas australianas Galaxy y Orocobre en Catamarca están haciendo lo mismo.

Prácticamente todas las concesiones del Salar en Argentina están en manos de entre 50 y 60 empresas. Martín Obaya, investigador de la Universidad Nacional General San Martín, sostiene que el marco regulatorio de la minería favorece la especulación frente a este tipo de emprendimientos, en los que las empresas compran una concesión y luego la venden para obtener ingresos.

La Ley de Inversiones Mineras y Minería de Argentina, que regula la actividad del litio, permite la importación de equipos libres de impuestos, incluidas las exenciones fiscales y la estabilidad financiera, y establece regalías en solo el 3 por ciento para las exportaciones. No establece mecanismos de diálogo con las comunidades y no incluye herramientas para potenciar el valor agregado.

La situación es diferente en Chile y Bolivia, donde el litio es un recurso estratégico. En Chile, las empresas privadas operan bajo contratos con el Estado, pagan regalías flexibles entre el seis y el 40 por ciento y asignan recursos para financiar centros de investigación. Mientras tanto, en Bolivia, el sistema es público y se han desarrollado proyectos piloto que aún no han alcanzado la etapa industrial.

conflictos ambientales

En un campo en disputa, una de las áreas donde pueden surgir disputas es por el agua. La minería de litio compite por un recurso vital como el agua [salt flats] María Laura Castillo Díaz de la Fundación Ambiente y Recursos Naturales (FARN) explica las áreas de sequía extrema. “La poca agua dulce disponible es subterránea y es un recurso esencial para las comunidades y la biodiversidad”.

Para extraer metal del suelo, las empresas perforan un pozo con una profundidad de 200 a 400 metros para extraer agua con minerales. Luego, el líquido se deja durante uno o dos años en grandes piscinas, de las cuales el agua se evapora debido a la energía solar. Por tanto, el compuesto resultante requiere grandes cantidades de agua dulce para formar carbonato de litio.

En el salar de Olaroz y en Catamarca, el sector del litio avanza, a pesar de cierta tensión con las comunidades aledañas. Pero este no es el caso de Salinas Grands, una cuenca que se extiende por las provincias de Salta y Jujuy, y en la que viven 33 comunidades diferentes. Muchos proyectos exploratorios aquí se han interrumpido debido a conflictos, por lo que prácticamente no hay presencia comercial activa en este momento.

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Alicia Chalabi, abogada de estas comunidades de Salinas Grandes, describe cómo están “organizadas” y que “el conflicto continuará mientras no se reconozcan los derechos de los pueblos indígenas”. Agrega que “la legislación regional no prevé el derecho a la consulta previa. Las comunidades no están debidamente informadas, ni buscan su consentimiento en los casos en que las condiciones de la biodiversidad se ven afectadas”.

El reclamo de las comunidades locales se basa en el Convenio núm. 169 de la OIT, relativo a la protección de las tierras de los pueblos indígenas y tribales, ratificado por la ley argentina. La Convención de Escazú, el primer tratado ambiental en América Latina y el Caribe, también está en vigencia, estableciendo estándares regionales para los derechos de acceso ambiental.

Sin embargo, dado que se espera que el litio tenga una gran demanda, el conflicto legal sobre estas tierras y recursos puede intensificarse, particularmente dadas las deficiencias del proceso de extracción de litio. Como explica Ernesto Calvo, Director del Instituto Química Física de los Materiales, Medio Ambiente y Energía (INQUIMAE) de la Universidad de Buenos Aires: “El método actual de extracción de litio no es sostenible por el volumen de agua que requiere y los residuos También es muy ineficiente desde el punto de vista económico, lo que significa que no podrá cumplir con el esperado aumento de 35 veces en la demanda en un escenario donde prevalecen los vehículos eléctricos ”.

El propio Calvo y su equipo han desarrollado un nuevo método de extracción que compite con proyectos de empresas y gobiernos de todo el mundo a escala industrial. “Tarde o temprano habrá un cambio técnico a favor de un método de extracción directa más eficiente, rentable y respetuoso con el medio ambiente”, dijo. Diálogo chino.

planes

El gobierno de Alberto Fernández está considerando un proyecto de ley destinado a incorporar una empresa pública para producir litio, junto con un comité autosuficiente e inclusivo que trabaje en los niveles científico, técnico, comercial e industrial. La comisión invitará a participar a gobiernos nacionales y provinciales, comunidades indígenas y universidades. También facilitará la creación de una nueva agencia destinada a impulsar el desarrollo científico del litio.

Fuentes de parlamentarios progubernamentales afirman que esta nueva entidad pública debe parecerse a la YPF, la petrolera nacional, pero destacan que las concesiones del salar son problemáticas al respecto.

Federico Nacif, especialista en litio del Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Técnicas (CONICET), dice que “lo primero que hay que organizar son los proyectos que se encuentran actualmente en marcha. En cualquier caso, los planes para producir litio con una empresa estatal podrían entrarán en vigor dentro de ocho años ”.

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Nassif y otros profesionales argumentan que el litio debe ser eliminado del alcance de la ley de inversiones mineras de Argentina y declarado como un recurso estratégico. Pero como federación, donde las provincias controlan sus recursos, avanzar en esta dirección implicará una gran lucha política.

movimiento electrico

En el corto plazo, se espera que el gobierno envíe un proyecto de ley al Congreso para promover la movilidad eléctrica. Los detalles aún no se conocen, pero buscará incentivar la fabricación de litio, así como la fabricación de vehículos eléctricos con componentes caseros, y ampliar el mercado de ventas de estos nuevos modelos.

Con este fin, la provincia de Zhugoi y el gobierno nacional firmaron un Memorando de Entendimiento (MOU) con Ganfeng Lithium Corporation para estudiar la instalación de una planta de baterías de litio, mientras que el gobierno nacional acordó otro Memorando de Entendimiento con otra empresa china, Jiangsu Jiankang Automobile. para producir vehículos eléctricos y baterías urbanas en Argentina.

La promoción de la movilidad eléctrica es una manzana de la discordia con los fabricantes de automóviles, quienes advierten que la posibilidad de producción masiva de vehículos eléctricos en el país es remota, ya que Brasil, el principal comprador, no parece estar avanzando hacia autos eléctricos sino híbridos. para aprovechar su gran recurso de etanol como combustible.

Además, los fabricantes de automóviles argumentan que la industria argentina se especializa en la fabricación de vehículos de servicio público, los cuales no están bien adaptados a la tecnología eléctrica actual debido a sus requerimientos energéticos y rango de uso. Por lo tanto, están presionando para que el primer paso sea respaldar los automóviles híbridos que combinan gasolina o gas y electricidad.

En el corto plazo, el mercado de vehículos eléctricos podría abrirse en el transporte público y con la importación de ciertos vehículos para uso urbano. Las empresas chinas parecen ser los únicos actores capaces de establecer fábricas, pero surgen dudas sobre el grado en que se relacionan con la industria local y la benefician.

* Este artículo se reproduce con el amable permiso. de los editores. Para más visita dialogochino.net

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