Buenos Aires Times Argentina se encuentra en una encrucijada en el futuro de su industria del litio

Argentina enfrenta un dilema con respecto al futuro de su litio. El presidente Alberto Fernández y su gobierno quieren impulsar el crecimiento del sector, y el gobierno debe jugar un papel clave tanto en la extracción de minerales como en el desarrollo de baterías para vehículos eléctricos. Sin embargo, persisten las tensiones sociales y ambientales por tales ambiciones.

El deseo de expansión del gobierno tiene una dimensión internacional. A nivel mundial, se estima que el sector del transporte es responsable de casi una cuarta parte de las emisiones de CO2, y alejarse de los motores de combustión en favor de los vehículos eléctricos se considera un requisito previo para la transferencia de energía. Aquí es donde el litio juega un papel importante como mineral importante, y en abundancia en Argentina.

Los depósitos de sal de Argentina, Bolivia y Chile representan casi el 60 por ciento de los recursos de litio del mundo. Argentina tiene el nueve por ciento de las reservas mundiales, recursos que han demostrado ser tecnológicamente y económicamente viables, un tercio más grande que Chile y Australia.

Producción

Actualmente hay dos proyectos que producen litio para exportación en Argentina. En la planta de sal Salar del Hombre Muerto en la provincia noroccidental de Cadamarca, la empresa estadounidense Livend, afiliada a BMW, ahora tiene la capacidad de producción equivalente a 20.000 toneladas de litio por año y planea duplicarla con una inversión de 640 millones de dólares. .

El segundo proyecto está a la venta de Jujuy en el departamento Salar de Olaros en la provincia de Jujuy, con una capacidad de litio de 17.500 toneladas anuales. Es administrado por Orocopre de Australia en sociedad con Toyota Suzuki de Japón y la empresa provincial Jujuy Energy O Mineria Sociedad del Estado (GEMSE). Sales de Jujuy vende litio a Toyota en Japón y a otros fabricantes de baterías en Corea y China.

Solo Kachchar-Olaros en la provincia de Jujuy, actualmente operado por Minora Exor y afiliado a la empresa canadiense Lithium Americas y Kanpeng Lithium de China, se encuentra actualmente en el proyecto. La producción está programada para comenzar el próximo año, una vez que se complete la construcción, con una capacidad de 25.000 toneladas de carbonato de litio por año. Kachchar-Olaros tiene acuerdos con Tesla, Volkswagen y BMW.

Según cifras oficiales de la Secretaría de Minería de Argentina, el año pasado se exportaron 31.500 toneladas de carbonato de litio por US $ 134 millones, frente a los US $ 184 millones de 2019. Con la producción completa de Kachare-Olaros, la capacidad total del país aumentará de las actuales 37.500 toneladas a 85.000 toneladas por año.

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Por otra parte, la empresa francesa Eramet vio su plan en los pisos del Salar de Centenario-Radones en la provincia de Salta debido a las epidemias y la incertidumbre económica generalizada en Argentina. La empresa surcoreana Bosco también planea construir una planta de carbonato e hidróxido de litio en Salta y una inversión de las empresas australianas Galaxy y Orocopre en Cadamarca.

Todas las concesiones vigentes para el salar en Argentina están en manos de 50 a 60 empresas. Martín Obaya, investigador de la Universidad Nacional John San Martín, sostiene que el marco regulatorio para las actividades mineras respalda la especulación sobre tales planes, incluso si las empresas compran la concesión y la venden para generar ingresos.

La Ley de Inversiones Mineras de Argentina y su Código de Minería regulan la operación del litio, permiten la importación de equipos libres de impuestos, incluyen exenciones tributarias y estabilidad financiera, y establecen solo el tres por ciento de regalías sobre las exportaciones. No establece mecanismos de diálogo con las comunidades, ni incluye herramientas para promover la agregación de valor.

La situación es diferente en Chile y Bolivia, donde el litio se considera una fuente estratégica. En Chile, las empresas privadas operan bajo contratos con el estado, ofreciendo regalías flexibles que van del seis al 40 por ciento y asignando fondos a los centros de investigación. En Bolivia, mientras tanto, la organización ha desarrollado proyectos generales y piloto, pero aún no se encuentran en la fase industrial.

Conflictos ambientales

En un campo controvertido, el agua es un área donde pueden surgir conflictos. “La minería de litio compite por un recurso tan importante como el agua [salt flats] Áreas de sequía severa ”, explica María Laura Castillo Díaz de Fantasian Ambient Y. Recurses Naturals (FARN).

Para extraer el mineral del suelo, las empresas cavan pozos con una profundidad de 200 a 400 metros para extraer agua con minerales. El líquido se deja reposar en grandes piscinas durante uno o dos años, de los cuales el agua se evapora mediante energía solar. La mezcla resultante requiere una gran cantidad de agua dulce para formar carbonato de litio.

En Olaros Salt Flat y Kattamarka, el sector del litio está prosperando, a pesar de algunas tensiones con las comunidades circundantes. Sin embargo, no se encuentra en la zona habitada por Salinas Grandis y 33 comunidades diferentes alrededor de las provincias de Saltas y Jujuy. Muchos proyectos de investigación se han detenido aquí debido a conflictos, por lo que prácticamente no hay presencia comercial en este momento.

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Alicia Salbe, abogada de Salinas Grantes para estas comunidades, describe cómo están “organizadas” y “el conflicto continuará hasta que se reconozcan los derechos indígenas”. Agregó que “la ley provincial no considera el derecho a la preconsulta. Las comunidades no han sido debidamente informadas, ni han pedido aprobación en los casos en que la biodiversidad se ve afectada”.

El reclamo de las comunidades se basa en el Convenio 169 de la Organización Internacional del Trabajo (OIT), que protege las tierras de los pueblos indígenas e indígenas y está reconocido por la legislación argentina. La Convención de Essex, el primer acuerdo ambiental de América Latina y el Caribe, también está vigente y establece estándares regionales para los derechos de acceso ambiental.

Sin embargo, a medida que se espera que aumente la demanda de litio, el conflicto legal sobre estas tierras y recursos puede intensificarse, especialmente la ineficiencia en el proceso de extracción de litio. Ernesto Calvo, director del Instituto Cúmica Fasica de los Materiales, Medio Ambiente y Energía (INQUIMAE) de la Universidad de Buenos Aires, explica: “La cantidad de agua requerida para el actual sistema de extracción de litio no es estable. Los residuos que genera. Es económicamente muy ineficiente, lo que significa que no puede satisfacer 35 veces la demanda esperada en una situación en la que los vehículos eléctricos están muy extendidos.

Calvo y su equipo han desarrollado un nuevo sistema de extracción que compite con los planes de empresas y gobiernos de todo el mundo para alcanzar la escala industrial. “Tarde o temprano habrá un cambio tecnológico a favor de un sistema de extracción directa más eficiente, rentable y amigable con el medio ambiente”, dijo. Conversación china.

Proyectos

El gobierno de Alberto Fernández está examinando un proyecto de ley destinado a consolidar una empresa pública para la producción de litio, así como una comisión integral y autosuficiente que opere a nivel científico, técnico, comercial e industrial. La Comisión invitará la participación de gobiernos nacionales y provinciales, comunidades tribales y universidades. Esto facilitará una nueva empresa que estimulará el crecimiento científico del litio.

Fuentes entre representantes progubernamentales sostienen que esta nueva empresa pública debería parecerse a la petrolera nacional YPF, pero las concesiones de los salares representan un problema al respecto.

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Federico Nasif, experto en litio del Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Tecnológicas (CONICET), dijo: Sin embargo, los proyectos de producción de litio con una empresa estatal entrarán en vigencia en ocho años.

Nassif y otros expertos argumentan que el litio debe eliminarse de la ley de inversión minera de Argentina y declararse un recurso estratégico. Pero como estado federal, las provincias tienen control sobre sus recursos y moverse en esa dirección provocará un conflicto político considerable.

Movimiento electrico

En el corto plazo, se espera que el gobierno envíe un proyecto de ley al Congreso para promover la electricidad. Los detalles aún no se conocen, pero promoverá la industrialización del litio y la producción de vehículos eléctricos con componentes de fabricación local y ampliará el mercado de ventas para estos nuevos modelos.

Con este fin, la provincia de Juzhou y el Gobierno Nacional firmaron un Memorando de Entendimiento con Kanpeng Lithium para estudiar el establecimiento de una fábrica de baterías de litio, mientras que el Gobierno Nacional acordó desarrollar un Memorando de Entendimiento adicional con otra empresa china, Jiangsu Jiang Automobile. Vehículos eléctricos y baterías urbanos en Argentina.

Promover la electromovilidad es una manzana de la discordia entre los fabricantes de automóviles, quienes advierten que el potencial de producción masiva de electricidad en el país es remoto porque Brasil, el principal comprador, no parece estar cambiando a autos eléctricos sino híbridos para utilizar sus grandes recursos de etanol. Como combustible.

Además, los fabricantes de automóviles argumentan que Argentina se especializa en la fabricación de vehículos industriales utilitarios que no son compatibles con la tecnología eléctrica actual considerando sus requisitos de potencia y alcance. Por tanto, instan a dar un primer paso para apostar por los híbridos que combinen gasolina o gas con electricidad.

A corto plazo, se puede abrir el mercado de vehículos eléctricos importando algunos vehículos para transporte público y uso urbano. Solo las empresas chinas parecen ser actores capaces de establecer fábricas, pero esto plantea interrogantes sobre el grado en que pueden conectarse y beneficiarse de la industria local.

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