Cielo esta semana: telescopio espacial James Webb

Una misión histórica lanzada temprano el 25 de diciembre, dando a los astrónomos de todo el mundo el regalo de Navidad de 25 años en la fabricación.

Los primeros planes para desarrollar un gran telescopio espacial para reemplazar el Telescopio Espacial Hubble comenzaron en 1996. Inicialmente se llamó Telescopio Espacial de Próxima Generación (NGST), pero luego recibió su nombre de James Webb, Administrador de la NASA de 1961-1968. Webb jugó un papel decisivo en el éxito de los programas Apolo que llevaron a los hombres a la luna.

El cohete Ariane 5 de Arianespace se ve en esta exposición infrarroja de color falso cuando se lanza con el Telescopio Espacial James Webb de la NASA a bordo de la NASA, el sábado 25 de diciembre de 2021, desde el área de lanzamiento ELA-3 en el Puerto Espacial Europeo en el Centro Espacial de Guyana en Kourou. , Guayana Francesa. El telescopio espacial James Webb (a veces llamado JWST o Webb) es un gran telescopio infrarrojo con un espejo primario de 21,3 pies (6,5 m). El observatorio estudiará todas las etapas de la historia cósmica, desde el interior de nuestro sistema solar hasta las galaxias observables más distantes del universo temprano. Fuente de la imagen: (NASA / Bill Ingalls)

Cuando comenzó el desarrollo de este telescopio, los científicos se dieron cuenta rápidamente de que todavía existe muy poca tecnología que les gustaría utilizar. Webb planeaba estudiar el universo en el rango de luz infrarroja, un rango invisible para el ojo humano. Esta es una banda de luz diferente a la que el Hubble puede ver, y permitirá a Webb ver más fácilmente a través de espesas nubes de polvo y gas y estudiar las galaxias y estrellas más antiguas. Esto requirió operar el telescopio en temperaturas extremadamente frías para reducir el ruido, y fue un problema importante que los científicos tuvieron que superar. ¿Cómo se puede mantener lo suficientemente frío un telescopio enorme en el espacio?

Los técnicos inspeccionan el espejo JWST.
Los técnicos inspeccionan el espejo JWST. Fuente: NASA.

Desde una perspectiva de tamaño, el JWST es mucho más grande que el telescopio Hubble. El espejo solo es casi tres veces más grande y tiene un diámetro de aproximadamente 21 pies en comparación con los 8 del telescopio Hubble. El telescopio en su conjunto es nada menos que gigantesco. Con 69.5 pies por 46.5 pies, la visera es aproximadamente del tamaño de una cancha de tenis. El problema, como puede imaginar, viene con encontrar una manera de lanzar un objeto del tamaño de una cancha de tenis al espacio. Este fue otro gran problema que hubo que superar. ¿Cómo se lanza un satélite tan grande al espacio, sin mencionar un instrumento de alta resolución como un telescopio que tiene que operar en temperaturas extremadamente frías?

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JWST está plegado y listo para lanzarse.
JWST está plegado y listo para lanzarse. Fuente: NASA.

Se han desarrollado muchas tecnologías para mantenerse fresco, desde la criogenia hasta los espejos livianos, este telescopio es nada menos que una obra maestra de ingeniería. Además de eso, todo tuvo que plegarse para adaptarse a un cohete moderno: el Ariane 5. Este cohete entró en órbita el 25 de diciembre y comenzó con éxito el viaje a su hogar final: el punto L2. ¿qué es esto? Bueno, el punto L2 es un punto 2 de Lagrange, que es un punto en el espacio cerca de la Tierra donde la atracción gravitacional entre la Tierra y el Sol es igual, dando un campo gravitacional neto cero. Webb “girará” en torno a este punto mientras realiza su misión científica. Esto le permite detectar una diferencia significativa con el Hubble, que orbita la Tierra y solo puede ver su objetivo durante una fracción del tiempo. Hay un video de esta órbita a continuación.

Otros datos divertidos:

  • El espejo está hecho de oro, ¡solo 700 átomos de espesor!
  • El telescopio funcionará a una temperatura de aproximadamente -370 grados Fahrenheit.
  • El protector solar telescópico proporciona un SPF de hasta 1.000.000. Mucho mejor que la loción que puedes encontrar en la tienda.
  • El telescopio es lo suficientemente sensible como para detectar una abeja a la distancia de la luna de nosotros.
  • Las longitudes de onda que estudiará le permitirán ver más lejos en el tiempo que cualquier telescopio anterior.
  • Se utilizaron más de 40.000.000 de horas-hombre en el desarrollo y producción del telescopio. Esto equivale a 50 edades por cada 90 años.
  • Webb estará observando el universo desde un punto a un millón de millas de la Tierra.
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Este es un momento emocionante para los astrónomos, aunque es un momento de morderse las uñas. Los próximos seis meses incluirán muchos hitos a medida que el telescopio alcance su punto de observación final y comience el largo proceso de revelación a tamaño completo. Una vez que eso suceda, seguramente veremos algunas fotos asombrosas de esta hazaña de ingeniería.

Que tengas una gran semana y, como siempre, ¡mira el cielo!

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