Científico etíope busca agua en la luna

Birhanu Bolcha en su laboratorio

El ingeniero de investigación etíope-estadounidense de la NASA, Berhanu Bulcha, tiene como objetivo encontrar una solución al problema de ubicar agua en la luna, para ayudar a los humanos a establecer una base permanente allí.

Línea gris transversal corta

Línea gris transversal corta

Sin agua no puede haber vida.

Ya sea que los humanos estén en la Tierra o en cualquier otra parte del universo, este axioma sigue siendo el mismo.

Cohete Artemis 1 de la NASA Finalmente se lanzó esta semana. Iniciar un ambicioso programa de exploración espacial diseñado para llevar a los humanos a la luna y más allá.

Abordar la cuestión de cómo se obtiene el agua fuera de la Tierra es fundamental. La base lunar planificada sería imposible sin el preciado líquido y el Dr. Berhanu dirige un equipo que trabaja para encontrarlo en el único satélite natural de nuestro planeta.

El agua se puede mover desde el suelo, pero esto es costoso y muy ineficiente. El agua lunar también podría usarse en gran medida para fabricar combustible para cohetes, lo que permitiría que la Luna sea una plataforma para futuros viajes espaciales, lo que evitaría la necesidad de los enormes cohetes necesarios para superar la gravedad de nuestro planeta.

«La pregunta del millón de dólares»

El Dr. Berhanu y su equipo están desarrollando un prototipo de un espectrómetro compacto y liviano que puede ubicar definitivamente las reservas de agua en la Luna.

«Es la pregunta del millón de dólares», le dijo a la BBC por teléfono desde una oficina de la NASA en EE.UU.

Desde que asistió a la escuela de posgrado en la Universidad de Virginia hace 12 años, el Dr. Berhanu se ha centrado en desarrollar instrumentos espaciales que resolverán los problemas de la NASA, y posiblemente el problema más grande de todos, la búsqueda de agua.

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Ya se ha confirmado que hay algo de agua en la Luna. Pero el problema con la mayoría de los métodos de detección es que no pueden distinguir entre el agua, que está formada por hidrógeno y oxígeno, y el hidroxilo, otro compuesto que contiene hidrógeno.

Láser junto a una moneda estadounidense

El micro láser es parte de un espectrómetro que permite la detección de pequeñas moléculas de agua

El dispositivo asistido por láser en el que está trabajando el Dr. Berhanu emite partículas de luz a una frecuencia específica del agua, que puede usarse para determinar su presencia.

Su equipo está desarrollando los llamados láseres de cascada cuántica para alcanzar esta frecuencia que era difícil de lograr en el pasado. Informes del servicio de noticias de la NASA.

El Dr. Berhanu lo describe como un nuevo desarrollo tecnológico que permitirá a los astronautas usar un dispositivo portátil para encontrar tanto la ubicación como el volumen de agua, algo que no se había logrado antes.

La pequeña herramienta también se puede implementar en un rover operado de forma remota. Reducir el tamaño y el peso de cualquier objeto diseñado para ir a una misión lunar es crucial porque el espacio es muy valorado.

El cohete lunar de próxima generación de la NASA, el cohete Space Launch System (SLS) con cápsula tripulada Orion, despega del complejo de lanzamiento 39-B de la misión Artemis I no tripulada a la luna en Cabo Cañaveral, Florida, EE. UU., el 16 de noviembre.

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Con base en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Maryland, el Dr. Berhanu recibió recientemente $ 2,5 millones (£ 2,1 millones) para continuar trabajando en el prototipo. Podría tomar otros dos años para terminar, pero el Dr. Berhanu dice que es optimista de que puede funcionar y funcionará.

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No hay duda acerca de su determinación y perseverancia, y él las ve como sus propias características distintivas.

El hombre de 38 años creció en la capital de Etiopía, Addis Abeba, pero se mudó a los EE. UU. después de la secundaria para estudiar física e ingeniería en la Universidad Virginia Commonwealth.

Tenía que confiar en sí mismo.

«Cuando llegué a los EE. UU., no tenía una red de apoyo, me mantenía a mí mismo. Realmente estaba aislado de la cultura en la que crecí y me sumergí en una nueva cultura. Lo primero en lo que piensas es en trabajar duro y teniendo éxito en la educación”, dice, reflexionando sobre sus primeros años en el país que adoptó.

"  Había una pasión por aprender más, una curiosidad por aprender más sobre la forma y el tamaño del universo.  ", Fuente: Dr. Berhanu Bulcha, Descripción de la fuente: Ingeniero de investigación de la NASA, Foto: Berhanu Bulcha

“Había una pasión por aprender más, una curiosidad por saber más sobre cómo se ve el universo y qué tan grande es”, Fuente: Dr. Berhanu Polcha, Descripción Fuente: Ingeniero de Investigación de la NASA, Foto: Berhanu Polcha

Admite que dejar Etiopía fue un movimiento arriesgado, pero las oportunidades de trabajar con tecnología de punta y proyectos de investigación emocionantes fueron difíciles de resistir.

Sin embargo, la inspiración para mirar el universo y preguntarse qué había ahí fuera vino de más cerca de casa.

Su educación cristiana lo alimentó religiosamente y dice que su temprana introducción a la Biblia lo llevó a comenzar a hacer preguntas sobre el universo y cómo llegaron a ser las cosas.

Para algunos, el cumplimiento estricto de las Escrituras podría haber detenido la exploración de diferentes ideas, pero para el Dr. Berhanu, lo ha llevado a mirar más allá de sí mismo.

«Estaba muy fascinado por cómo se creaban las cosas… [there was] La pasión por aprender más, la curiosidad por aprender más sobre la forma y el tamaño del universo», dice.

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Esta voluntad de hacer preguntas y buscar respuestas llevó a un niño que creció en Addis Abeba a ayudar a resolver uno de los principales obstáculos para una mayor exploración espacial.

Para él, no hay duda de que el trabajo arduo y la búsqueda de los mentores adecuados han sido la clave de su éxito.

Pero, dice, «lo primero es tener un sueño, tener un plan y trabajar para alcanzar tu sueño… Definitivamente habrá desafíos, pero no te detengas, solo sigue trabajando».

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