El agua extremadamente salada podría borrar alguna evidencia de vida en Marte

Las rocas de Marte guardan un registro del pasado antiguo del planeta, pero un descubrimiento sorprendente del rover Curiosity de la NASA muestra que algunos parches de roca marciana se han borrado por completo.

El propósito principal de la misión Curiosity de la NASA es evaluar la posibilidad previa de habitabilidad en Marte, mientras que la misión Perseverance recién llegada tiene como objetivo encontrar restos reales o signos de vidas pasadas. Con este fin, Curiosity está investigando rocas sedimentarias en el cráter Gale llenas de minerales arcillosos. El barro es un signo importante de habitabilidad, ya que indica la presencia previa de agua líquida, un componente clave de la vida.

Usando su instrumento en química y mineralogía, también conocido como Camino, un rover de seis ruedas analiza muestras de perforación en busca de capas sedimentarias a lo largo de los tramos inferiores del Monte Sharp. En 2019, el fascinante camino que se extiende desde la cordillera de Vera Rubin hasta Glen Torridon brindó a Curiosity la oportunidad de examinar una capa de lutita que se formó en un lago marciano hace unos 3.500 millones de años.

Una roca sedimentaria en el sitio de un antiguo lago en el cráter Gale. (Foto: NASA / JPL-Caltech / MSSS)

El rover tomó muestras de dos áreas a menos de 400 metros (1.310 pies) de distancia. Investigación publicada hoy en ciencia Describir Diferencias inesperadas en estas dos áreas, donde solo apareció un parche en la mitad de la cantidad esperada de minerales arcillosos. En cambio, estas antiguas lutitas estaban llenas de óxidos de hierro, que, curiosamente, es la sustancia que le da a Marte su distintivo color rojo.

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Las arcillas de ambos parches son del mismo tiempo y lugar, por lo que deben contener cantidades similares de minerales arcillosos. Esta sorprendente observación requirió que los investigadores, dirigidos por Tom Bristow del Centro de Investigación Ames de la NASA, evocaran una explicación del lodo perdido. De hecho, las rocas antiguas se conocen como repositorios de la historia, pero como muestra la nueva investigación, los procesos geológicos naturales pueden deshacer este registro.

Para explicar lo que sucedió, el equipo planteó la hipótesis de un escenario en el que el agua se filtró en el lodo de los depósitos de sulfato justo encima. Las soluciones altamente salinas se filtraban a través de los granos de arena en el fondo del antiguo lago, alterando para siempre las capas ricas en minerales debajo.

Bristow explicó en Declaración de la NASA. “Pero la salmuera más tarde rompió estos minerales arcillosos en algunos lugares, esencialmente volviendo a grabar la roca”.

En un correo electrónico, Bristow dijo que la nueva investigación se suma a la imagen cada vez más emergente de la habitabilidad del antiguo Marte.

“Apoya la evidencia previa que mostró que los fluidos continuaron moviéndose a través de las rocas del cráter Gale mucho después de que fueron depositadas”, explicó. “Esto también muestra que hay gradientes geoquímicos: algunas partes de las rocas se vieron más afectadas que otras y la química de los fluidos cambió”, dijo Bristow, y agregó que los organismos biológicos “pueden usar gradientes geoquímicos para capturar energía”.

Este proceso no fue uniforme en el fondo del lago anterior, como sucedió después de que el lago perdió su agua líquida, según la investigación. El agua subterránea en el cráter Gale continuó fluyendo, así como también transportando y disolviendo químicos, debajo de la superficie. Como resultado, algunos focos de acuíferos han estado expuestos a diversas condiciones. Esas bolsas expuestas al agua salada se han sometido a un proceso llamado “sudoración”, en el que los minerales alterados han borrado el registro geológico, y posiblemente biológico.

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Curiosamente, si no paradójicamente, el proceso de sudoración puede crear entornos amigables con los microbios incluso cuando borra la evidencia potencial de vida, según John Grotzinger, coautor del estudio y profesor de geología en Caltech.

“Estos son lugares excelentes para buscar evidencia de vida antigua y medir la habitabilidad”, dijo Grotzinger en el comunicado. “Aunque el sudor puede borrar los signos de vida en el lago original, crea los gradientes químicos necesarios para sustentar la vida en el subsuelo, por lo que estamos muy emocionados de saberlo”.

Amo este artículo por varias razones. Primero, mejora nuestra comprensión de los procesos geológicos del Planeta Rojo y sus inesperadas complejidades. En segundo lugar, es un recordatorio de que Curiosity todavía está haciendo un trabajo importante en Marte, incluso nueve años después de su inicio y cuando la perseverancia está comenzando a robar el centro de atención.

Este estudio ahora puede informar al equipo de persistencia mientras evalúan los objetivos para la investigación y seleccionan muestras de rocas que eventualmente se pueden traer de regreso a la Tierra para un análisis más detallado. Sorprendentemente, los dos rovers ahora están trabajando en equipo (aunque están separados por 3.701 km) y, al hacerlo, pueden influir en el trabajo del otro.

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