El derretimiento de los glaciares contribuye a los terremotos de Alaska, lo que hace que el suelo se eleve a un ritmo de 1,5 pulgadas por año.

Los glaciares como el río Yakutat en el sureste de Alaska, que se muestra aquí, se han estado derritiendo desde el final de la Pequeña Edad de Hielo, lo que ha afectado a los terremotos en el área. Fuente de la imagen: Sam Herreid

En 1958, un terremoto de magnitud 7,8 provocó un deslizamiento de rocas en la bahía de Lituya en el sureste de Alaska, provocando un tsunami de 1,700 pies sobre la ladera de la montaña antes de que partiera hacia el mar.

Los investigadores ahora creen que la pérdida generalizada de hielo glacial en la zona ayudó a allanar el camino para el terremoto.

En un artículo de investigación publicado recientemente, científicos del Instituto de Geofísica Fairbanks de la Universidad de Alaska encontraron que la pérdida de hielo cerca del Parque Nacional Glacier Bay afectó el momento y la ubicación de los terremotos de magnitud 5.0 o más en la región durante el siglo pasado.

Los científicos han sabido durante décadas que el derretimiento de los glaciares ha provocado terremotos en otras regiones tectónicamente estables, como las regiones del interior de Canadá y Escandinavia. En Alaska, este patrón ha sido difícil de detectar, ya que los terremotos son comunes en la parte sur del estado.

Alaska tiene algunos de los glaciares más grandes del mundo, que pueden tener miles de pies de espesor y cubrir cientos de millas cuadradas. El peso del hielo hace que la tierra se hunda debajo de él, y cuando un glaciar se derrite, la tierra regresa como una esponja.

Bahía de Lituya 1958

Un tsunami provocado por un terremoto despojó la vegetación de las colinas y montañas sobre la bahía de Lituya en 1958. Las áreas sin árboles aparecen como un terreno más claro que rodea la bahía en esta foto tomada poco después del evento. Crédito: Fotografía de Donald Miller, Servicio Geológico de EE. UU.

“Hay dos componentes para la mejora”, dijo Chris Rollins, autor principal del estudio que realizó la investigación mientras estaba en el Instituto Geofísico. “Hay un llamado” efecto elástico “, que es cuando la Tierra gira inmediatamente hacia atrás después de quitar el bloque de hielo. Luego está el efecto que se extiende desde el manto que fluye hacia arriba bajo el espacio vacío”.

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En este estudio, los investigadores relacionaron el movimiento de expansión de la cubierta con grandes terremotos en el sureste de Alaska, donde los glaciares se han estado derritiendo durante más de 200 años. Se han perdido más de 1.200 millas cúbicas de hielo.

El sur de Alaska se extiende a ambos lados del límite entre la placa continental de América del Norte y la placa del Pacífico. Se muelen entre sí unas dos pulgadas al año, casi el doble de la velocidad de la falla de San Andrés en California, lo que resulta en frecuentes terremotos.

Sin embargo, la desaparición de los glaciares provocó que las tierras del sureste de Alaska aumentaran alrededor de 1,5 pulgadas por año.

Rollins ha modelado el movimiento de la Tierra y la pérdida de hielo desde 1770, y encontró un vínculo sutil pero inequívoco entre los terremotos y la recuperación de la Tierra.

Cuando combinaron mapas de pérdida de hielo y esfuerzo cortante con registros sísmicos que datan de la década de 1920, encontraron que la mayoría de los grandes terremotos estaban relacionados con el estrés a largo plazo del retroceso de la Tierra.

Inesperadamente, el mayor estrés causado por la pérdida de hielo ocurrió cerca del epicentro exacto del terremoto de 1958 que provocó el tsunami de la bahía de Lituya.

Si bien el derretimiento de los glaciares no es la causa directa de los terremotos, tiene el potencial de modular el momento y la intensidad de los eventos sísmicos.

Cuando el suelo rebota después de la retirada de un glaciar, se parece mucho al pan que se eleva en el horno y se extiende en todas direcciones. Esto elimina efectivamente las fallas de deslizamiento, como Fairweather en el sureste de Alaska, y facilita que ambos lados se deslicen entre sí.

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En el caso del terremoto de 1958, el rebote que siguió a la Edad de Hielo provocó un par en la corteza alrededor de la falla de una manera que también aumentó la presión cerca del epicentro. Tanto esto como el efecto de desinstalar hicieron que el error fuera similar a un fallo.

“El movimiento de las placas es uno de los principales impulsores de los terremotos, el levantamiento y la deformación en la región”, dijo Rollins. “Pero el rebote después de una edad de hielo se suma, algo así como descongelar el pastel. Aumenta la probabilidad de que las fallas en la zona roja alcancen el punto de tensión y deslizamiento en un terremoto”.

Referencia: “Promoción del estrés de la falla de Fairweather 1958 Mw∼7.8 et al. En el sureste de Alaska mediante la modulación de los equilibrios glaciares y la transferencia de estrés entre terremotos” Publicado por Chris Rollins, Jeffrey T Freemweiler y Jane M. Sauber, 11 de diciembre de 2020, disponible aquí . Tierra sólida de JGR.
Doi: 10.1029 / 2020JB020411

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