En un gran paso adelante, los científicos cultivan plantas en suelo lunar | noticias espaciales

El experimento avanzado ve germinar semillas en muestras lunares recolectadas durante las misiones Apolo de la NASA hace décadas.

Los científicos han tenido éxito por primera vez al plantar semillas en suelo lunar que la NASA ha recolectado durante mucho tiempo en la superficie lunar, una hazaña que promete usar plantas terrestres para apoyar a los puestos de avanzada humanos en otros mundos.

Investigadores en los Estados Unidos dijeron el jueves que sembraron semillas de una diminuta hierba con flores llamada Arabidopsis thaliana, un tipo de berro, en 12 pequeños contenedores del tamaño de un dedal, cada uno con una pequeña muestra de material recuperado durante las misiones Apolo en 1969 y 1972.

El suelo lunar, también conocido como regolito lunar, contiene partículas afiladas y es deficiente en materia orgánica, y es muy diferente del suelo de la Tierra.

Entonces no se sabía si las semillas brotarían. Pero, dos días después, creció y creció.

Bandeja que muestra las plantas cultivadas durante el experimento.
Las semillas sembradas en ceniza volcánica de la Tierra para el estudio comparativo, a la izquierda, crecieron más rápido que las del suelo lunar, a la derecha [Tyler Jones/UF/IFAS via AP]

dijo Anna Lisa Ball, profesora de horticultura, directora del Centro Interdisciplinario de Investigación Biotecnológica de la Universidad de Florida y codirectora de un estudio publicado en la revista Communications Biology.

«Las plantas pueden crecer en el regolito lunar. Esta simple afirmación es enorme y abre la puerta a futuras exploraciones utilizando los recursos de la Luna y potencialmente de Marte».

La NASA espera una presencia humana permanente en la Luna

La NASA se está preparando para regresar a la Luna como parte del programa Artemis, con el objetivo a largo plazo de establecer una presencia humana permanente en su superficie.

«Esta investigación es importante para los objetivos de exploración humana a largo plazo de la NASA», dijo el administrador de la NASA, Bill Nelson. «Tendremos que utilizar los recursos de la Luna y Marte para desarrollar fuentes de alimentos para los futuros astronautas que vivan y trabajen en el espacio profundo».

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Agregó que la investigación también era un ejemplo de cómo la NASA «está trabajando para desbloquear innovaciones agrícolas que puedan ayudarnos a comprender cómo las plantas pueden superar las condiciones estresantes en regiones con escasez de alimentos aquí en la Tierra».

El astronauta Buzz Aldrin visto en la luna durante la misión Apolo 11
La NASA se está preparando para regresar a la Luna como parte del programa Artemisa, décadas después de colocar personas por primera vez en el único satélite natural de la Tierra en 1969. [Neil Armstrong/NASA/Handout via Reuters]

Inicialmente, no hubo diferencias externas en las primeras etapas de crecimiento entre las semillas sembradas en regolito -compuesto principalmente de roca basáltica triturada- y otras semillas cultivadas para estudios comparativos en ceniza volcánica del suelo con composición mineral y tamaño de partículas similares.

Pero con el tiempo, aparecieron diferencias con las plantas de comparación. Las plantas cultivadas en suelos lunares crecieron más lentamente y, en general, eran más pequeñas, tenían raíces más atrofiadas y era más probable que mostraran rasgos relacionados con el estrés, como hojas más pequeñas y un color negro rojizo intenso inusual para un crecimiento saludable.

También mostraron actividad genética indicativa de estrés, similar a las reacciones de la planta a la sal, los minerales y la oxidación.

«Aunque las plantas podían crecer en regolito, tenían que trabajar mucho en su metabolismo para hacerlo», dijo Ball.

Pero los investigadores enfatizaron que el hecho de que se haya cultivado fue notable, y dijeron que los resultados ofrecían la esperanza de que algún día podría ser posible cultivar plantas directamente en la luna, ahorrando en futuras misiones espaciales y facilitando viajes largos.

Una planta cultivada en suelo lunar fue vista en una botella en la Universidad de Florida
El estudio ofrece la esperanza de que las plantas terrestres puedan usarse para apoyar futuros puestos humanos en el espacio. [Tyler Jones, UF/IFAS/Handout via Reuters]

Su compañero de clase Rob Ferrell, vicepresidente asistente de investigación de la Universidad de Florida, dijo que estaba «emocionado de ver la vida hacer algo que nunca antes había visto».

«Ver crecer las plantas es un logro porque podemos ir a la luna y cultivar nuestros propios alimentos, limpiar el aire y reciclar el agua con las plantas de la forma en que las usamos aquí en la Tierra. También reveló que dice que la vida terrestre no se limita a Tierra.»

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