‘Evolución asombrosa’: los descubrimientos de fósiles muestran cómo evolucionó el pulgar falso del panda | Paleontología

Fósiles antiguos fueron descubiertos en Porcelana Ayudó a los investigadores a comprender el misterio perdurable del pulgar falso del panda.

Los pandas gigantes modernos tienen un sexto número en forma de pulgar en sus muñecas, que los científicos creen que fue fundamental en su transición de carnívoros a vegetarianos que comen bambú.

Huesos de la mano del panda gigante moderno - ilustración
Huesos de mano de panda gigante moderno. Ilustrativo: Museo de Historia Natural del Condado de Los Ángeles/Reuters

Si bien el dedo adicional corto, conocido como sesamoideo radial, no es tan versátil como el pulgar humano, le permite agarrar y triturar tallos de bambú en pedazos del tamaño de un bocado y alimentar su enorme apetito.

El pulgar falso del panda se conoce desde hace más de 100 años, pero la falta casi total de evidencia fósil ha dejado a los investigadores confundidos sobre cuándo evolucionó este número.

Escribir en informes científicos.Xiaoming Wang, curador de Paleontología de Vertebrados en el Museo de Historia Natural del Condado de Los Ángeles, arroja luz sobre el misterio. Se han descubierto nuevos fósiles de un panda antiguo cerca de la ciudad de Zhaotong, en la provincia norteña china de Yunnan, y no solo hacen un pulgar falso, sino que sugieren que alguna vez fueron más grandes que los que se ven en los pandas de hoy.

Los fósiles, que tienen entre 6 y 7 millones de años, pertenecían a un pariente extinto del panda llamado Ailurarctos y se cree que son la evidencia más antigua conocida del número inusual.

Los pandas modernos han tenido tiempo suficiente para desarrollar pulgares falsos más largos, pero la presión evolutiva de tener que caminar con las manos y el mango de bambú parece haberlos hecho bajos y fuertes, dijo Dennis Su, profesor asociado de la Universidad Estatal de Arizona y colega. -líder del proyecto que recuperó los especímenes de panda.

Wang agregó que en su evolución de un ancestro carnívoro a un alimentador de bambú, el panda tuvo que superar muchos obstáculos. «El uso de un ‘pulgar’ resistente del hueso de la muñeca puede ser el desarrollo más asombroso contra estos obstáculos», dijo.

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Los investigadores encontraron el hueso del brazo de Ailurarctos en 2010 y descubrieron la dentadura postiza y el pulgar en 2015. Hasta la fecha, la evidencia más antigua conocida de la estructura similar a un pulgar provino de fósiles de especies de panda modernas que datan de hace unos 100 000 años. Además de ser más corto que el pulgar de sus antepasados, el pulgar falso del panda moderno tiene un gancho en el extremo, que los autores creen que puede ayudarlo a agarrar el bambú.

Si bien la dieta de un panda es 99% vegetariana, a veces come animales pequeños. Para satisfacer sus necesidades nutricionales, los pandas comen hasta 14 horas al día, consumiendo aproximadamente 40 kilogramos de bambú por día cuando son adultos.

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