¡Hojas! Estudiar el microbio podría allanar el camino para futuros agricultores en Marte

Un cohete SpaceX Falcon 9 se eleva desde la plataforma de lanzamiento en Florida. (SpaceX a través de YouTube)

Un experimento en ruta a la Estación Espacial Internacional se centra en un tema común como la suciedad, pero que podría ser clave para cultivar en el espacio.

El experimento financiado por la NASA, conocido como Dinámica del microbioma en el espacioo DynaMoS, realizado por investigadores de Laboratorio Nacional del Noroeste del Pacífico. DynaMoS utiliza tierra y bacterias recolectadas en un sitio de campo de la Universidad Estatal de Washington en Prosser, Washington.

«Los microbios del suelo son el jugador oculto en el sistema de soporte vital del planeta», explicó la científica jefe de PNNL, Janet Janson, investigadora principal del experimento DynaMoS, durante una rueda de prensa previa al lanzamiento. Las bacterias descomponen la materia orgánica y hacen que los nutrientes estén disponibles para el crecimiento de las plantas.

Las misiones espaciales podrían extender el alcance de los microbios más allá de nuestro planeta.

«Los microbios del suelo podrían ayudar a crear condiciones en la Luna y Marte que sean más propicias para el crecimiento de las plantas», dijo Jansson. «También se pueden usar para ayudar a cultivar en las estaciones espaciales y durante los vuelos espaciales de larga distancia».

Para descubrir cómo el entorno espacial afecta el trabajo realizado por los microbios del suelo, los científicos empaquetaron 52 tubos de ensayo de suelo cargados con ocho tipos de bacterias a bordo. La cápsula de carga robótica de SpaceX Dragon Esto está relacionado con la estación espacial. Otros 52 tubos se mantienen en el laboratorio para comparación.

La carga originalmente estaba programada para despegar del Centro Espacial Kennedy de la NASA en junio. Pero este intento fue cancelado cuando los ingenieros descubrieron Lecturas altas de combustible de hidracina Mientras el dragón se alimentaba.

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En contraste, el lanzamiento de hoy transcurrió sin contratiempos. Minutos después de que despegara un cohete SpaceX Falcon 9, una primera etapa autopropulsada aterrizó a bordo de una nave no tripulada estacionada en el Océano Atlántico, mientras que el Dragón continuaba su viaje robótico hacia la órbita.

El horario invita al Dragón a encontrarse con la estación espacial el sábado. 5800 libras de suministros y experimentos – Incluyendo DynaMoS.

Los investigadores del PNNL planean monitorear la eficiencia con la que las bacterias en las muestras de suelo descomponen una sustancia conocida como quitina, que se encuentra en los exoesqueletos de los insectos y las paredes celulares de los hongos. La quitina es el segundo polisacárido más abundante en el mundo, después de la celulosa, y sirve como fuente de alimento común para los microbios.

Cuando los microbios consumen quitina, producen nutrientes para otros organismos en el suelo. Medir qué tan bien los microbios ingieren quitina debería decirles a los científicos cómo el ciclo del carbono en el espacio puede verse afectado por factores que incluyen la gravedad cero, la exposición a la radiación espacial y los niveles cambiantes de dióxido de carbono, dijo Jansson.

“Queríamos tener algo que requiriera una comunidad interactiva para degradar”, dijo Janson a GeekWire. «La quitina es un polímero complejo y, por lo tanto, es difícil que un solo organismo se descomponga por sí solo».

Los miembros del equipo de investigación de DynaMoS revisan su experiencia en el Centro Espacial Kennedy: Desde la izquierda: Kim Hickson, Janet Janson, Julia Faris y Marcia García. (Foto PNNL/Andrea Starr)

Cada conjunto de tubos de ensayo se muestreará en cuatro momentos diferentes en el transcurso de 12 semanas. Y cuando las muestras transportadas por el espacio se traigan de la órbita, se compararán con las muestras de laboratorio que quedaron en la Tierra.

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“Hicimos algunas pruebas iniciales solo para ver quién podría jugar bien con quién”, dijo Jansson. «Nuestra hipótesis es que en un entorno espacial, estas interacciones pueden cambiar debido a las condiciones del espacio. Por ejemplo, en microgravedad, puede ser difícil que estas diferentes especies se encuentren».

Los resultados del experimento podrían guiar a los científicos mientras trabajan en recetas para hacer que el suelo sea adecuado para cultivos en naves espaciales, en la Luna o en Marte. ¿A quién conoces? Una mezcla de bacterias del este del estado de Washington podría terminar mejorando Cultivos de patata en el planeta rojo.

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