Horarios de Buenos Aires | La guerra en Ucrania exacerba la inflación mundial de alimentos y la crisis del hambre

La invasión rusa de Ucrania significa que la inflación alimentaria que afecta a los consumidores mundiales ahora se dirige hacia una crisis en toda regla, que probablemente supere incluso el golpe de la pandemia y lleve a millones más a la hambruna.

Juntos, Rusia y Ucrania representan una gran parte del suministro agrícola mundial, exportando tanto trigo, maíz, aceite de girasol y otros alimentos que suman más de una décima parte del total de calorías comercializadas a nivel mundial. Ahora, los envíos de ambos países casi se han agotado.

Los mercados de productos básicos están al alza: el trigo ha subido casi un 50 por ciento en dos semanas y el maíz acaba de alcanzar su nivel más alto en una década. Los costos más altos podrían terminar pesando sobre las monedas en los mercados emergentes, donde los alimentos representan una mayor proporción de las canastas de precios al consumidor. Los analistas esperan que los flujos de exportación continúen interrumpidos durante meses, incluso si la guerra termina mañana.

La crisis se extiende mucho más allá del mero impacto de las exportaciones de cereales (aunque importante). Rusia es también un importante proveedor de fertilizantes. Casi todos los cultivos importantes del mundo dependen de insumos como la potasa y el nitrógeno, y sin un flujo constante, los agricultores tendrían más dificultades para cultivar todo, desde café hasta arroz y soja.

Francamente, hay pocos lugares en el planeta donde un conflicto como este puede crear un golpe tan devastador para garantizar que los suministros de alimentos sigan siendo abundantes y asequibles. Por eso Rusia y Ucrania son conocidas como el granero del mundo.

«Es un shock alimentario increíble», dijo Abdolreza Abbassian, analista de mercado independiente y ex economista jefe de la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación. “No conozco una situación así en los 30 años que llevo en este sector”.

Las ondas de choque ya han resonado en todo el mundo.

En Brasil, otra potencia agrícola, los agricultores no pueden obtener el fertilizante que necesitan porque los minoristas se muestran reacios a ofertar. En China, uno de los mayores importadores de alimentos del mundo, los compradores están comprando suministros de maíz y soja de EE. UU. en medio de preocupaciones de que la disminución de los envíos de cultivos de Rusia y Ucrania podría desencadenar una carrera mundial por el grano. En Egipto, a la gente le preocupa que los precios de las hogazas de pan subsidiadas de las que dependen puedan subir por primera vez en cuatro décadas, mientras que han aparecido imágenes de ciudadanos en Turquía tratando de arrebatar latas de aceite más baratas. Y dentro de la propia Ucrania, la comida escasea en algunas ciudades importantes.

«El daño ya está hecho», dijo Abbassian. «Pasarán meses antes de que podamos volver a algo llamado normalidad».

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El momento no podría ser peor. Cuando surgió la pandemia por primera vez en 2020, las imágenes de las filas que rodeaban los bancos de alimentos y los estantes vacíos de los supermercados conmocionaron al mundo, ya que casi una décima parte de la población mundial moría de hambre. Pero en ese momento, las existencias de alimentos aún eran abundantes.

Este ya no es el caso. Los cereales son el alimento básico que mantiene nutrido al mundo, y el trigo, el maíz y el arroz representan más del 40 por ciento de todas las calorías consumidas. Pero las existencias de cereales están preparadas para una quinta caída anual consecutiva. Una combinación de aumento de los costos de envío, inflación energética, clima extremo y escasez de mano de obra hizo que la producción de alimentos fuera más difícil.

Como resultado, los precios mundiales de los alimentos ya han alcanzado niveles récord, con el índice de referencia de las Naciones Unidas aumentando más del 40 por ciento en los últimos dos años. El aumento tuvo consecuencias nefastas. La inseguridad alimentaria se ha duplicado en los últimos dos años, y el Programa Mundial de Alimentos estima que 45 millones de personas están al borde de la inanición.

La crisis actual solo empeorará las cosas y probablemente enviará el hambre a niveles sin precedentes a medida que el conflicto convierta a millones de personas en refugiados y eleve los precios de los alimentos a niveles aún más altos.

«Las balas y las bombas en Ucrania pueden llevar la crisis mundial del hambre a niveles más allá de lo que hemos visto antes», dijo David Beasley, director ejecutivo de la agencia de la ONU, en un comunicado.

Trigo: ¿Por qué es importante?

El mundo se ha vuelto cada vez más dependiente de Ucrania y Rusia para la producción de su trigo, un cultivo utilizado en todo, desde pan hasta cuscús y pasta. Los países representan una cuarta parte del comercio mundial. También son proveedores baratos, lo que hace que sus exportaciones sean preferidas por los importadores en el Medio Oriente y África del Norte, incluido Egipto, el comprador de trigo más grande del mundo.

Los futuros de trigo de referencia negociados en Chicago alcanzaron un máximo histórico el martes.

«Verá un aumento de la hambruna en todo el mundo», dijo Ian Bremmer, presidente de Eurasia Group, a Surveillance de Bloomberg TV.

El trigo es un producto esencial a tener en cuenta porque los precios del pan tienen una larga historia de turbulencias que comenzaron. En los días de la Revolución Francesa, la inseguridad alimentaria empujó a la gente a las calles exigiendo mejores condiciones. Los suministros de Rusia fueron parte de este panorama más amplio antes. En 2010, el país experimentó una ola de calor récord que destruyó cultivos y el gobierno prohibió las exportaciones. Los precios del trigo se duplicaron en los mercados mundiales en cuestión de meses, elevando el costo del pan para millones de personas. Las subidas de precios pasaron a un segundo plano como parte de la combinación de factores que desencadenaron los levantamientos de la Primavera Árabe.

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Si bien el trigo ruso no ha estado sujeto a sanciones directas, el comercio del país casi se ha detenido. Mientras tanto, en Ucrania, donde la agricultura es el núcleo de la identidad nacional y su bandera representa un cielo azul que cubre campos de cultivo amarillos, los agricultores encuentran que el trabajo de campo es demasiado precario, mientras que algunos se han unido al ejército unas semanas antes de que comience la siembra en la primavera. Los analistas advierten que muchas áreas pueden quedar expuestas este año.

“Existe una alta probabilidad de una brecha grave en el suministro mundial de granos en 2022”, dijo Scott Irwin, economista agrícola de la Universidad de Illinois.

Red internacional de alimentos

Los alimentos se mueven por todo el mundo en una compleja red de importaciones y exportaciones.

Muchos países han colocado la producción agrícola en la dirección de exportar unos pocos productos importantes, en lugar de la suficiencia alimentaria. Entonces, países como Ghana y Camerún pueden ser un gran jugador global en el mercado del cacao, pero aún dependen en gran medida de los envíos de trigo.

Mientras tanto, los países exportadores de granos pueden ver lo que está sucediendo en Rusia y Ucrania y decidir que el mundo no tendrá suficiente trigo o cebada, por lo que en lugar de enviar, se están moviendo para mantener los suministros en casa. Esto podría conducir a un peligroso efecto dominó de mayor proteccionismo que perjudica a los más pobres del mundo ya los que más dependen de las importaciones.

Hay algunos primeros signos de que se está gestando el proteccionismo. Hungría prohíbe las exportaciones de granos y el presidente de Serbia dijo el lunes que el país pronto reduciría los envíos de trigo. Argentina y Turquía tomaron medidas la semana pasada para aumentar su control sobre los productos locales. Moldavia, aunque es una pequeña empresa naviera, detuvo temporalmente las exportaciones de trigo, maíz y azúcar a partir de este mes.

En Camerún, que importa todos los suministros de trigo, los precios de los envíos de cereales han subido un 70 por ciento. Además, los precios más altos del petróleo han llevado a tarifas de flete más altas y, por lo tanto, los costos de transporte del trigo también han aumentado alrededor de un 70 por ciento, según Jean-Marie Kakdio, director de la Alianza de Camerún para Impulsar la Producción Nacional.

“El país podría sufrir hambre si no se hace nada para solucionar” el aumento de precios, dijo Kakadio.

Otros jugadores pueden ver una oportunidad de lo que está sucediendo en Rusia y Ucrania y decidir llenar el vacío. India, por ejemplo, ha aumentado los envíos de trigo en los últimos años. Vijay Iyengar, presidente y director general de Agrocorp International Pte, con sede en Singapur, predice que el país del sur de Asia verá cómo las exportaciones superan los 7 millones de toneladas en la temporada actual si el conflicto continúa.

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Pero muchos países que normalmente podrían ayudar a cubrir un déficit de suministro se enfrentan a problemas de producción. En Brasil, un importante proveedor de maíz y soja, la sequía severa destruye los cultivos. El clima seco también provocó que los campos en Canadá y partes de los Estados Unidos se marchitaran el año pasado. Los agricultores norteamericanos pueden ver que los precios actuales son una razón para plantar más esta primavera, pero pasarán meses antes de que se cosechen esos acres.

«Es la presión global de las materias primas en este momento», dijo Andy Su, corredor de materias primas de Advanced Research Commodities en Singapur.

resultado del hambre

Nate Mook ha estado sobre el terreno en el oeste de Ucrania, sirviendo comidas a familias que esperan de 30 a 40 horas en fila para cruzar la frontera en Polonia. Se ha vuelto difícil conseguir algo de comida mientras trabaja en Lviv, mientras escucha de sus colegas en World Central Kitchen en Kiev que enfrentan escasez. Las cadenas de suministro se están derrumbando; por ejemplo, los camioneros que se destinarán a la distribución masiva de productos como arroz o papas tienen miedo de salir por temor a que los confundan con un vehículo militar y los ataquen.

«Me imagino que en los próximos días y semanas las cosas se pondrán aún más difíciles», dijo Mock, director ejecutivo del grupo de ayuda alimentaria.

También en Rusia, es probable que aumente el hambre a medida que las sanciones perjudiquen la economía del país. En la década de 1990, las sanciones económicas impuestas a Irak se asociaron con la muerte de medio millón de niños y altas tasas de desnutrición.

Desde el comienzo de la pandemia, el hambre ha aumentado en casi todos los rincones del mundo, con las mayores pérdidas en partes de África y Asia.

“Lo último que necesita el mundo en este momento es otro conflicto, porque el conflicto está generando hambre en el mundo”, dijo Dimpila Mahla, Vicepresidente de Asuntos Humanitarios de CARE. «Me parece inaceptable el nivel de incredulidad de que hoy en día la gente duerma con hambre cuando el mundo tiene la capacidad y produce más de los alimentos necesarios para alimentar a todos».

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Escrito por Megan Doricin, Elizabeth Elkin y Prateek Bariga, Bloomberg

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