La NASA comienza el proceso de enfocar un nuevo telescopio espacial

La NASA se embarcó el miércoles en el agotador proceso de meses de duración de poner en foco el recién lanzado Telescopio Espacial James Webb, una misión que se completará a tiempo para que el ojo en erupción en el cielo comience a observar el universo en mayo.

Los ingenieros de control de la misión en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, comienzan a enviar sus comandos iniciales a pequeños actuadores llamados actuadores que configuran y ajustan lentamente el espejo principal del telescopio.

El espejo principal está hecho de 18 piezas hexagonales de metal de berilio chapado en oro y mide 6,5 metros de diámetro, una superficie de captación de luz mucho más grande que el telescopio espacial Hubble de 30 años.

Las dieciocho secciones se plegaron para encajar en la bahía de carga del cohete que llevó el telescopio al espacio, junto con el resto de sus componentes estructurales durante el período de dos semanas posterior al lanzamiento de Webb el 25 de diciembre.

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Un telescopio espacial fue lanzado en busca de las primeras estrellas

Estas secciones ahora deben separarse de los sujetadores que las mantienen en su lugar para liberarlas y luego avanzar media pulgada desde su formación original, un proceso de 10 días, antes de que se alineen para formar una sola superficie continua que recoge la luz.

El director del Elemento del Telescopio Óptico Webb en Goddard dijo a Reuters que la alineación tomaría otros tres meses.

Alinear los segmentos del espejo primario para formar un espejo grande, me dijo Feinberg, significa que cada segmento está “en línea con una cincomilésima parte del grosor de un cabello humano”.

Agregó que “todo esto requiere que inventemos cosas que no se han hecho antes”, como motores que se construyan para moverse gradualmente a -240 grados centígrados en el vacío del espacio.

El pequeño espejo secundario del telescopio, que está diseñado para dirigir la luz captada por la lente principal a una cámara web y otros instrumentos, también debe estar alineado para funcionar como parte de un sistema óptico coherente.

Si todo sale según lo planeado, el telescopio debería estar listo para tomar sus primeras imágenes científicas en mayo, que se procesarán durante otro mes antes de ser dadas a conocer al público, dijo Feinberg.

El telescopio de $ 12 mil millones, anunciado por la NASA como el principal observatorio de ciencia espacial de la próxima década, esencialmente mostrará el universo en el espectro infrarrojo, lo que le permitirá mirar a través de las nubes de gas y polvo donde nacen las estrellas. Hubble trabajó principalmente en longitudes de onda ópticas y ultravioleta.

Telescopio separado de un cohete en el espacio.
El Observatorio Infrarrojo pretende ser el sucesor del envejecido Telescopio Espacial Hubble.(AFP: NASA)

Webb es unas 100 veces más potente que el Hubble, lo que le permite observar cosas a mayores distancias y, por lo tanto, más lejos en el tiempo que el Hubble o cualquier otro telescopio.

Los astrónomos dicen que esto ofrecerá una visión del universo nunca antes vista, que data de solo 100 millones de años después del Big Bang, el punto de inflamación teórico que condujo a la expansión del universo visible hace aproximadamente 13.800 millones de años.

El telescopio es una colaboración internacional dirigida por la NASA en asociación con las agencias espaciales europea y canadiense. Northrop Grumman fue el contratista principal.

Reuters

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