La nave espacial Starliner de Boeing se acopla a la Estación Espacial Internacional en una misión de prueba de alto riesgo

La cápsula Starliner (L) de Boeing se acopla a la Estación Espacial Internacional (ISS) el 20 de mayo de 2022. – La cápsula Starliner de Boeing se preparaba para acoplarse a la Estación Espacial Internacional el 20 de mayo de 2022, en un vuelo de prueba sin tripulación de alto riesgo clave para reviviendo la reputación del gigante aeroespacial estadounidense después de una serie de fracasos (Foto de NASA TV/AFP)

La cápsula Starliner de Boeing atracó en la Estación Espacial Internacional el viernes, un hito en un vuelo de prueba sin tripulación de alto riesgo en el que el gigante aeroespacial estadounidense busca restaurar su reputación después de los fracasos del pasado.

La nave espacial hizo contacto a las 8:28 p. m. ET (0028 GMT del sábado), poco más de 24 horas después de que despegó del Centro Espacial Kennedy en Florida en una misión para demostrar su capacidad para proporcionar vuelos seguros para los astronautas de la NASA.

“La nave espacial Starliner completa su primer acoplamiento histórico en la Estación Espacial Internacional, abriendo una nueva vía para el acceso de la tripulación al laboratorio en órbita”, dijo uno de los locutores.

Pero el barco perdió su hora de encuentro programada por más de una hora debido a problemas técnicos, incluido uno que requirió control en tierra para sacar el sistema de amarre y luego volver a desplegarlo.

El Starliner también tuvo algunos problemas de empuje al principio de su vuelo, con dos propulsores responsables de ponerlo en órbita estable, aunque los funcionarios insistieron en que se trataba de sistemas no críticos.

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Una de las 12 maniobras de Control de Actitud Orbital (OMAC) en el lado de popa del Starliner se apagó después de un segundo, momento en el que un segundo cohete despegó y se hizo cargo, pero también se detuvo después de 25 segundos.

Luego, el programa de la nave activó un tercer propulsor que completó el encendido necesario.

“Este sistema opera normalmente durante todas las demostraciones del sistema de propulsión y, con redundancia, no representa un riesgo para el resto de las pruebas de vuelo”, dijo un blog de la NASA sobre el tema.

El éxito de Starliner es clave para restablecer la credibilidad de Boeing después de su primer lanzamiento, en 2019, donde no pudo acoplarse a la Estación Espacial Internacional debido a errores de software, que consumieron demasiado combustible para llegar a su destino, y otros que podrían haber lo destruyó vehículo durante el reingreso.

Se programó un segundo intento para agosto de 2021, pero la cápsula se devolvió desde la plataforma de lanzamiento para tratar las válvulas pegajosas que no se abrieron correctamente, y el barco finalmente se devolvió a la fábrica para su reparación.

La NASA está buscando adoptar Starliner como un segundo servicio de «taxi» para los astronautas a la estación espacial, un papel que Elon Musk ha ofrecido a SpaceX desde que completó con éxito una misión de prueba para su cápsula Dragon en 2020.

La cápsula Starliner (R) de Boeing se acerca a la Estación Espacial Internacional (ISS) el 20 de mayo de 2022. – La cápsula Starliner de Boeing se preparaba para acoplarse a la Estación Espacial Internacional el 20 de mayo de 2022, en un vuelo de prueba sin tripulación de alto riesgo clave para revivir la reputación del gigante aeroespacial estadounidense después de una serie de fracasos (Foto de NASA TV/AFP)

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Ambas empresas obtuvieron contratos de precio fijo (4200 millones de dólares para Boeing y 2600 millones de dólares para SpaceX) en 2014, poco después de que finalizara el programa del transbordador espacial, en un momento en que Estados Unidos dependía de los cohetes Soyuz de Rusia para su viaje al espacio. Puesto de avanzada tropical.

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Muchos consideraron que Boeing, con sus 100 años de historia, era la apuesta segura, mientras que la entonces startup SpaceX no lo era tanto.

De hecho, fue SpaceX quien despegó y recientemente envió a su cuarta tripulación de rutina a la plataforma de investigación, mientras que los retrasos en el desarrollo de Boeing le han costado a la compañía cientos de millones de dólares.

Starliner está entregando más de 800 libras de carga a la Estación Espacial Internacional como parte de esta misión.

Su único pasajero es un maniquí llamado Rosie the Rocketeer, una obra de teatro sobre el ícono de la campaña de la Segunda Guerra Mundial, Rosie the Riveter, cuyo trabajo es recopilar datos de vuelo usando sus sensores para ver lo que experimentarán los astronautas humanos.

«Estamos un poco celosos de Rosie», dijo en una conferencia de prensa esta semana el astronauta de la NASA Mike Fink, quien se espera que esté entre los primeros tripulantes seleccionados para una misión experimental tripulada más adelante este año si OFT-2 tiene éxito.

La cápsula con forma de gominola pasará unos cinco días en el espacio, luego se separará de la Tierra y regresará a la Tierra el 25 de mayo, usando paracaídas gigantes para aterrizar en el desierto del oeste de los Estados Unidos.

La NASA ve al segundo proveedor LEO como un respaldo vital, en caso de que SpaceX tenga problemas.

Escrito por Essam Ahmed, Agencia France-Presse

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