Los astrónomos han descubierto un planeta similar a Júpiter orbitando una estrella enana blanca, en un posible vistazo al futuro de nuestro sistema solar.

Un planeta gigante gaseoso que orbita los restos de una estrella muerta ha dado a los astrónomos una idea de cómo podría verse nuestro sistema solar en miles de millones de años en el futuro.

El descubrimiento es el primer descubrimiento de un planeta similar a Júpiter que orbita alrededor de una enana blanca a una distancia que podríamos esperar cuando la estrella se queda sin combustible y muere.

Un equipo internacional de astrónomos, incluido Joshua Blackman de la Universidad de Tasmania, informó su revelación celestial en la revista. naturaleza temperamental Hoy dia.

“Fue un descubrimiento muy fortuito”, dijo el Dr. Blackman.

Jonty Horner, astrónomo de la Universidad del Sur de Queensland, que no participó en el estudio, está de acuerdo.

“Nos muestra que cuando el Sol atraviesa este proceso, es probable que los planetas gigantes estén lo suficientemente lejos para sobrevivir”.

¿Qué esconde el sol?

Los astrónomos no saben con certeza cómo se comportará el Sol durante los próximos 10 mil millones de años, pero tienen una muy buena idea.

Es el destino de la gran mayoría de estrellas de nuestra galaxia, la Vía Láctea.

Actualmente, el Sol, una estrella de “secuencia principal” bastante típica, tiene 4.600 millones de años. El calor y la luz emitidos por el hidrógeno se producen en elementos más pesados.

En estos días, el Sol es una bola blanca de gas brillante, pero eventualmente se convertirá en una gigante roja y luego en una enana blanca.(Suministrado: NASA / SDO)

Pero eventualmente, dentro de 5 a 6 mil millones de años, la reserva de hidrógeno se agotará.

El Dr. Blackman dijo que el núcleo del Sol se encogería y colapsaría, y sus capas externas se hincharían a medida que evolucionara hasta convertirse en una gigante roja.

La superficie hinchada del Sol comenzará lenta pero implacablemente a invadir el sistema solar.

Lo que es una mala noticia para la Tierra.

“Pero Marte y los gigantes gaseosos distantes sobrevivirán. Este es el modelo general esperado de lo que sucederá”.

Después de unos cientos de millones de años más o menos, el Sol se encogerá de hombros fuera de su delgada envoltura en el espacio, dejando un núcleo denso y muerto: una enana blanca.

Pero los planetas tendían a pasar el sol El escenario de gigante roja todavía puede estar presente con él. Simplemente no estarán cerca.

Dado que su masa será menor que el pico de combustión de hidrógeno, la atracción gravitacional de la enana blanca no será tan fuerte y los planetas restantes orbitarán más lejos que antes.

Esto es lo que el Dr. Blackman y sus colegas han descubierto que está sucediendo por primera vez en otro sistema solar.

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¿Cómo ves los objetos “oscuros” en el espacio?

Muchas estrellas distantes no se pueden “ver” con telescopios convencionales, por lo que estas estrellas y otros objetos débiles se detectan mediante una técnica llamada microlente gravitacional.

Se basa en la idea de que el campo gravitacional de un objeto, como una enana blanca, distorsiona la luz brillante de una estrella detrás de él, como una lente.

Si las estrellas estuvieran literalmente alineadas con la Tierra, los astrónomos verían la luz de la estrella más lejana condensándose y distorsionándose en una curva llamada anillo de Einstein, mientras se curva alrededor de la enana blanca.

Estrellas y galaxias frente al espacio oscuro
En este ejemplo del anillo de Einstein, dos galaxias (dos puntos brillantes en el centro) actúan como una lente, produciendo cuatro imágenes distintas de un cuásar sentado detrás de ellas. (Suministrado: ESA / Hubble & NASA, T. Treu / J. Schmidt)

Cuando las estrellas se salen de alineación, el anillo de Einstein se desvanece.

La enana blanca y su gigante gaseoso, a unos 6.500 años luz de distancia, fueron espiados por primera vez de esta manera en 2010 por el telescopio del Observatorio Mount John en Nueva Zelanda, pero pasarían años antes de que los astrónomos pudieran descubrir exactamente lo que habían encontrado.

Una cúpula en la cima de una montaña y un lago debajo.
El Observatorio Mount John tiene vista al lago Tekapo en la Isla Sur de Nueva Zelanda.(Getty Images: Mlini)

Para cuando el Dr. Blackman se unió al proyecto en 2016, más telescopios habían observado el evento de lente, incluido el telescopio Keck más grande y poderoso en Mauna Kea en Hawai.

“Esperábamos que la estrella fuera como nuestro sol, la estrella de la secuencia principal, que es lo que solemos ver”, dijo.

Añadió que también vieron “protuberancias” en el anillo de luz curva de Einstein, signos de un planeta envolviendo a una enana blanca, más cerca que Júpiter del sol hoy, pero dentro de la distancia esperada de un gigante gaseoso que escapó de la muerte de su estrella.

Diferentes clases de exoplanetas.

La microlente gravitacional no ha encontrado tantos exoplanetas como otros métodos de detección, aunque solo sea porque se basa en la alineación estelar de las estrellas.

Los astrónomos no saben cuándo sucederán estos eventos, por lo que apuntan con telescopios al espacio y esperan a que sucedan.

El profesor Horner dice que la fina lente de la gravedad puede capturar exoplanetas que otros métodos no pueden.

El método de tránsito, en el que los telescopios capturan una caída temporal pero regular en la luminosidad de una estrella cuando un planeta en órbita bloquea la luz, es bueno para encontrar estrellas brillantes con grandes planetas orbitando muy cerca.

El método de la velocidad radial también está sesgado hacia grandes planetas que orbitan cerca de su estrella, porque detecta la muy leve oscilación de la estrella causada por la atracción gravitacional del planeta.

Una microlente gravitacional puede capturar estrellas muertas que emiten tan poca luz y planetas más lejanos.

“Piense en ello como una estadística, y está tratando de comprender la inmensidad de la humanidad”, dijo el profesor Horner.

“El método transversal es realmente bueno para encontrar niños en la guardería, el método de velocidad radial es realmente bueno para encontrar niños en la escuela primaria.

Más telescopios, más observaciones

Esta no es la primera vez que se ve un planeta similar a Júpiter orbitando una enana blanca. Se encuentra un montón, como Esto se informó el año pasadoDijo el Dr. Blackman.

“Pero ninguno de ellos es similar a lo que esperamos que suceda.

“La mayoría de ellos están muy cerca de su estrella anfitriona, como Júpiter con una masa 10 veces más cercana que Mercurio, mientras que nuestro planeta está en línea con las predicciones convencionales de lo que sucederá en el sistema solar”.

Añadió que en las próximas décadas se encontrarán más planetas similares a Júpiter dando vueltas a los muertos y los sombríos restos de su estrella.

Se lanzará el muy esperado Telescopio Espacial Romano, cuyo lanzamiento está previsto para mediados o finales de 2020. Búsqueda de exoplanetas utilizando una microlente gravitacional.

El Dr. Blackman dijo que el Telescopio Espacial Hubble, que se lanzará próximamente, y el Telescopio Espacial James Webb, que se lanzará próximamente, también podrían alistarse para ayudar.

“Pueden ver mucho más profundo en el cielo, y esperamos que podamos detectar directamente una enana blanca en el futuro”.

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