Los científicos quieren revivir al mamut lanudo. Solo tienen $ 20 millones para que esto suceda

Sin embargo, los avances en genética hacen que revivir animales perdidos sea tangible. Los científicos ya han clonado animales en peligro de extinción y pueden secuenciar el ADN extraído de los huesos y cadáveres de animales extintos hace mucho tiempo.

Una nueva empresa de biociencias y genética, Colossal, ha recaudado 20 millones de dólares australianos para rescatar al mamut lanudo de la extinción. (GT)

Los esfuerzos recibieron un gran impulso el lunes con el anuncio de una inversión de 20 millones de dólares australianos.

Los defensores dicen que traer de vuelta al mamut en forma alterada podría ayudar a restaurar el frágil ecosistema de la tundra ártica, combatir la crisis climática y conservar al elefante asiático en peligro de extinción, con el que el mamut lanudo está estrechamente relacionado. Sin embargo, es un plan audaz plagado de problemas éticos.

El objetivo no es clonar mamuts, ADN que los científicos han podido extraer de los restos de mamuts lanudos congelados en permafrost altamente fragmentado y degradado, sino a través de la ingeniería genética, crear un híbrido viviente de elefante y mamut que sea visualmente indistinguible de su antepasado extinto.

“Nuestro objetivo es tener nuestros primeros terneros en los próximos cuatro a seis años”, dijo el empresario tecnológico Ben Lam, quien junto con el profesor Church cofundó la empresa de biociencias y genética Colossal para apoyar el proyecto.

“Ahora podemos hacerlo”.

El profesor Church, profesor de genética Robert Winthrop en la Facultad de Medicina de Harvard, dijo que la inversión y el nuevo enfoque realizado por Lamm y sus inversores representaron un gran paso adelante.

“Hasta 2021 era un proyecto bastante incierto, francamente … pero ahora podemos hacerlo”, dijo el profesor Church.

“Esto cambiará todo”.

George Church, profesor de genética en la Escuela de Medicina de Harvard, tiene un plan para revivir al mamut lanudo.
George Church, profesor de genética en la Escuela de Medicina de Harvard, tiene un plan para revivir al mamut lanudo. (GT)

El profesor Church ha estado a la vanguardia de la genómica, incluido el uso de CRISPR, una herramienta revolucionaria de edición de genes que se anuncia como una reescritura del código de vida, para alterar las características de las especies vivas. Su trabajo en la creación de cerdos cuyos órganos son compatibles con el cuerpo humano significa que un riñón de un paciente que necesita desesperadamente un trasplante algún día puede provenir de un cerdo.

“Hemos tenido que hacer muchos cambios (genéticos), 42 hasta ahora para hacerlos compatibles con los humanos. En este caso, tenemos cerdos reproductores muy sanos que donan órganos para ensayos preclínicos en el Hospital General de Massachusetts”, dijo.

“Para un elefante, el objetivo es diferente pero una cantidad similar de cambios”.

El profesor Church dijo que el equipo de investigación analizó los genomas de 23 especies de elefantes vivos y mamuts extintos. Los científicos creen que necesitarían programar simultáneamente “hasta 50 cambios” en el código genético del elefante asiático para darle los rasgos necesarios para sobrevivir y prosperar en el Ártico.

Estos rasgos incluyen una capa de grasa aislante de 10 cm, cinco tipos diferentes de cabello desgreñado, incluidos algunos de hasta un metro de largo, y orejas más pequeñas que ayudan al híbrido a resistir el frío, dijo el profesor Church. El equipo también planea intentar diseñar el animal para que no tenga colmillos y no sea un objetivo para los cazadores furtivos de marfil.

Una vez que se haya programado con éxito una célula con estos y otros rasgos, el profesor Church planea usar un útero artificial para la transición del embrión al feto, algo que tomaría 22 meses para un elefante vivo. Sin embargo, esta tecnología está lejos de ser concreta, y el profesor Church dijo que no habían descartado el uso de elefantes vivos como alternativa.

“Creo que la edición se realizará sin problemas. Tenemos mucha experiencia con eso, creo, hacer úteros artificiales no es infalible. Es una de las pocas cosas que no es pura ingeniería, probablemente también hay un poco de ciencia ahí , lo que siempre se suma a la incertidumbre y al tiempo de entrega. “”.

La secuencia de ADN más antigua del mundo fue tomada de un mamut que vivió hace más de un millón de años.
La ilustración representa una reconstrucción del mamut de la estepa que precedió al mamut lanudo, basada en nuevos conocimientos genéticos. (Beth Zaken / Centro de Paleogenética)

Loew Dallen, profesor de genética evolutiva en el Centro de Paleogenética de Estocolmo que trabaja en la evolución del mamut, cree que hay un valor científico en el trabajo que el profesor Church y su equipo están haciendo, particularmente cuando se trata de conservar especies en peligro de extinción que tienen enfermedades o deficiencias genéticas. En la variación genética como resultado de la endogamia.

El profesor Dalin, que no participó en el proyecto, dijo: “Si una especie en peligro pierde genes importantes para ella … la capacidad de devolverlos a una especie en peligro, eso realmente podría importar”.

“Todavía me pregunto cuál es el punto más importante. En primer lugar, no vas a tener un mamut. Es un elefante peludo con algunos depósitos de grasa.

“Por supuesto, tenemos muy poca evidencia sobre los genes que hacen gigantescos a los mamuts. Sabemos un poco, pero ciertamente no sabemos nada lo suficientemente cerca”.

Esta foto sin fecha proporcionada por el Museo Americano de Historia Natural muestra el esqueleto de mamut en Paul and Irma Milstein Hall en Nueva York (AAP)

Otros dicen que no es ético utilizar elefantes vivos como sustitutos para dar a luz a un animal modificado genéticamente. El profesor Dalin describió a los mamuts y los elefantes asiáticos como tan diferentes como los humanos y los chimpancés.

“Digamos que funciona y no hay consecuencias graves. Las madres sustitutas no mueren”, dijo Tori Herridge, bióloga evolutiva y especialista en mamuts del Museo de Historia Natural de Londres, que no participó en el proyecto.

“La idea es que al traer de vuelta a los mamuts al Ártico, estás diseñando el Ártico para que sea un lugar mejor para almacenar carbono. Y tengo varios problemas con ese aspecto”.

Algunos creen que antes de su extinción, los animales de pastoreo como mamuts, caballos y bisontes preservaron los pastizales en los confines del norte de nuestro planeta y mantuvieron el suelo congelado pisoteando la hierba y derribando árboles y nieve. La reintroducción de mamuts y otros mamíferos grandes en estos lugares ayudará a revitalizar estos entornos y retrasará el derretimiento del permafrost y la liberación de carbono.

Sin embargo, el profesor Dallen y el Dr. Heridig dijeron que no había evidencia para respaldar esta hipótesis, y era difícil imaginar que las manadas de elefantes adaptadas al frío tengan algún impacto en el medio ambiente lidiando con incendios forestales, que son fangosos y más calientes que en cualquier otro lugar del mundo. .el científico.

“No hay absolutamente nada que decir que expulsar a los mamuts allí tendrá algún impacto en el cambio climático”, dijo el profesor Dallen.

Al final, puede que no sea el objetivo final declarado de los mamuts itinerantes como ingenieros de ecosistemas lo que importa, y ni el Dr. Heridge ni el Profesor Dallen golpean al Profesor Church y al Sr. Lamm para comenzar el proyecto. Mucha gente estaría feliz de pagar para acercarse a un mamut proxy.

El profesor Dallen dijo: “Tal vez sería divertido mostrarlos en el zoológico. No tengo mucho problema con eso si quieren ponerlos en un zoológico en algún lugar, ya sabes, para que los niños se interesen más en el pasado.”

Lam dijo que hay “presión cero” sobre el proyecto para generar ingresos. Se basa en un esfuerzo que ha llevado a innovaciones con aplicaciones en biotecnología y atención médica. Compárelo con cómo el proyecto Apollo hizo que la gente se interesara en la exploración espacial, pero también resultó en muchas tecnologías asombrosas, incluido el Sistema de Posicionamiento Global (GPS).

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“Estoy absolutamente fascinado con esto”, dijo el Dr. Heridge, el mega experto. “Me atraen las personas que son tecnológicamente aventureras y pueden marcar una diferencia positiva”.

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