Los físicos obtienen una vista única de un cometa devastador

Cuando C / 2019 Y4 ATLAS se desintegró en abril de 2020, muchos se horrorizaron al perder lo que habría sido el cometa más brillante desde la muerte de Hale-Bopp en 1997. Pero la NASA y la Agencia Espacial Europea simplemente volaron cerca de lo que quedaba del Atlas. , dando a los científicos una mirada poco común a lo que le sucede a la cola de un cometa cuando ya no se queda atrás de nada.

Observado por primera vez en diciembre de 2019, ATLAS había estado en los radares de las agencias espaciales durante un tiempo y se podía ver a simple vista en mayo de 2020, pero rápidamente se volvió más brillante el mes anterior y colapsó antes de que eso sucediera. El telescopio espacial Hubble capturó la desintegración del cometa, que reveló un brillo imaginario de piezas del cometa cuando todavía estaba a 146 millones de kilómetros de la Tierra. Los bits son aproximadamente del tamaño de casi todas las casas, y juntos se parecen a los faros de un submarino de aguas profundas.

Si bien la desintegración del cometa fue decepcionante de alguna manera, la cola del cometa se atascó a su alrededor, por lo que la sonda solar se alistó para verificar lo que quedaba. (De todos modos, debía estar en el área, por lo que era una tarea con suficiente espacio para ejecutarla). El equipo de investigación tomó medidas combinadas de los restos de ATLAS utilizando todos los instrumentos del Solar Orbiter en el lugar: un detector de partículas activas, un magnetómetro , experimento de ondas de radio y plasma, y ​​un analizador de viento solar. Las descripciones completas de la carga útil de Solar Orbiter están disponibles en ESA sitio web.

El cometa Hale-Bopp visto sobre Florida en marzo de 1997 (Imagen: GEORGE SHELTON / AFP, Getty Images)

Los cometas son famosos por su icónica cola de polvo que se aleja del núcleo. Pero los cadáveres también colas de iones, que suelen ser mucho más tenues y proceden de la interacción del gas cometa con el viento solar. La magnetómetro solar orbital Vital para las observaciones del equipo, tomó medidas de campos magnéticos locales, lo que permitió al equipo averiguar cómo interactuaba el campo magnético de la cola del cometa con el campo magnético transportado por el viento solar a través del sistema solar.

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El modelo que el equipo desarrolló a partir de todos estos datos indicó que el campo magnético interplanetario se curva alrededor del cometa y que la cola central del cometa tiene un campo magnético más débil que el que lo rodea. Puedes pensar en un cometa como un ciclista en un día ventoso: el viento solar se curva alrededor del cometa. Según la Royal Astronomical Society Press Lanzamiento, la combinación de bobinas de campo magnético e iones de un núcleo de cometa en fusión da como resultado una cola de iones de cometa.

“Este es un evento completamente único y una oportunidad emocionante para que estudiemos la composición y estructura de las colas de los cometas con un detalle sin precedentes”, dijo Lorenzo Mattini, físico solar del Imperial College de Londres y líder del trabajo reciente, en el mismo comunicado. . . “Es de esperar que con la sonda solar Parker y el vehículo solar orbitando el sol más cerca que nunca, estos eventos pueden volverse más comunes en el futuro”.

Los astrónomos aficionados seguramente se perdieron lo que pudo haber sido una vista espectacular el año pasado. Pero su pérdida fue una ganancia para los físicos, ya que pudieron comprender mejor estos extraños fenómenos.

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