Los fósiles de araña que datan de hace 22 millones de años pueden haber sido preservados por el azufre secretado por las algas.

La sustancia pegajosa que cazaba arañas mortales hace más de 22 millones de años puede haber ayudado a preservarlas con gran detalle.

Investigadores de EE. UU. y el Reino Unido sospechan que las pegajosas secreciones de azufre de las algas endurecieron los frágiles exoesqueletos de las arañas y evitaron la descomposición, lo que les permitió convertirse en un fósil.

El estudio, publicado hoy en Comunicaciones de la Tierra y el Medio AmbienteTambién puede ayudar a guiar a los paleontólogos a descubrir más de estos fósiles raros y sensibles, y obtener una mejor imagen de los entornos antiguos.

Para Alison Olcott, paleontóloga química de la Universidad de Kansas y autora principal del estudio, el primer indicio de que las algas podrían estar involucradas se produjo cuando ella y su colega Matthew Downen descubrieron que los fósiles brillaban.

A la luz del día, los fósiles de araña tienen un contorno reconocible, pero no se diferencian mucho de las rocas en las que están incrustados.

Pero bajo un microscopio que alumbró con luz ultravioleta los fósiles, las arañas se iluminaron con vívidos detalles.

«Fue realmente emocionante lo mucho que podíamos ver, y nos interesamos mucho en lo que brillaba la química de estos fósiles».

Una mujer y un hombre sentados junto a una computadora en el laboratorio.
Los coautores del estudio Alison Olcott (izquierda) y Matthew Downen examinaron una araña brillante bajo un microscopio ultravioleta.(Suministrado: Margaret Birmingham)

Carrera contra la decadencia

Las arañas se encontraron originalmente intercaladas entre capas de roca sedimentaria de Aix-en-Provence, en el sur de Francia, en un sitio descubierto a fines del siglo XVIII.

Hace aproximadamente 22,5 millones de años, el área albergaba un lago o lago salobre, y ha producido una gran cantidad de fósiles de organismos que vivían en el agua o cerca de ella, incluidos insectos, camarones y, por supuesto, arañas.

Son estos restos más suaves y esponjosos los que colocan a Aix-en-Provence en el mapa de la paleontología.

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