Los fósiles encontrados en China indican que los “gusanos del pene” fueron los primeros en inventar el estilo de vida del cangrejo ermitaño

Los cangrejos lo hacen, al igual que los pulpos, pero ahora parece que unas humildes criaturas llamadas “gusanos del pene” pueden haber sido las primeras en “ermitaños” a lo lejos en conchas.

Estas criaturas marinas, apodadas cariñosamente por su forma distintiva, y oficialmente llamadas priapulidos, no se conocen hoy en día por excavar en los caparazones de otras personas, pero los científicos ahora han encontrado evidencia de que lo hicieron antes.

Los depósitos de fósiles en el sur de China han producido cuatro ejemplos de gusanos de barra del Cámbrico de 500 millones de años, llamados Eximipriapulus, apiñado en las conchas en forma de cono de otro grupo extinto de fósiles, llamados heolitos.

Los resultados fueron publicados en la revista biología actual.

“Los gusanos siempre se sientan cómodamente dentro de este tipo de caparazones, en la misma posición y orientación”, dijo en un comunicado el coautor del estudio, el Dr. Martin Smith, de la Universidad de Durham.

“El estilo de vida ‘ermitaño’ en los gusanos del pene vivos o fósiles no ha sido documentado ni observado”.

De hecho, dijo, la primera observación directa de la ermita se remonta a la era de los dinosaurios, cientos de millones de años después del Cámbrico.

El gusano del pene está parcialmente dentro de su hogar festoneado.(Profesor Zhang Shiguang / Universidad de Yunnan)

Letitia Gunton, experta en gusanos marinos del Museo Australiano, dijo que los gusanos blandos se habrían adaptado a la necesidad de protección en un momento en que hubo una explosión de formas de vida, incluidos los depredadores.

“Los gusanos son por naturaleza una cosa hermosa que es fácil de comer porque son esponjosos y nutritivos, por lo que tuvieron que idear buenas estrategias de defensa”, dijo el Dr. Gunton, que no participó en el estudio.

Los gusanos del pene en estos días viven en sedimentos marinos, pero muchos otros animales se han adaptado al estilo de vida ermitaño, incluidos, por supuesto, los cangrejos ermitaños, que se esconden en conchas abandonadas.

“Algunos pulpos también se esconden en conchas”, dijo el Dr. Gunton.

Y algunos animales no siempre esperan a que el dueño de la concha los abandone.

“Los gusanos con los que trabajo, los anillos, pueden excavar en mejillones vivos y conchas de ostras y vivir allí”, dijo el Dr. Gunton.

“Otros gusanos hacen su propio tubo a partir de piezas del caparazón juntas”.

Se encontraron fósiles de gusanos del pene en los depósitos de fósiles de Guanshan en la provincia oriental de Yunnan, que es famosa por la preservación de sus tejidos blandos.

“Es muy difícil investigar este tipo de gusanos porque todos son esponjosos y no se pueden obtener registros fósiles de ellos”, dijo el Dr. Gunton.

“Así que es genial que hayan conseguido estos”.

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