Mariupol está a punto de caer en manos de los rusos, y el destino de los combatientes de Azovstal no está claro.

Mariupol parecía a punto de caer ante Rusia el martes cuando Ucrania se movió para abandonar una planta de acero donde cientos de sus combatientes habían resistido durante meses bajo un bombardeo implacable, el último bastión de resistencia en la ciudad devastada.

La captura de Mariupol la convertiría en la ciudad más grande ocupada hasta ahora por las fuerzas de Moscú y le daría al Kremlin una victoria muy necesaria, a pesar de que el paisaje quedó reducido en gran parte a escombros.

Más de 260 combatientes -algunos gravemente heridos y trasladados en camillas- abandonaron este lunes las ruinas de la planta de Azovstal y se entregaron a la parte rusa en un acuerdo alcanzado por los dos países en guerra.

Las autoridades ucranianas han dicho que están trabajando para sacar a los soldados restantes de la planta siderúrgica en expansión, aunque no está claro cuántos soldados quedan allí.

Rusia describió la operación como una rendición masiva.

Los ucranianos evitaron usar esta palabra y en su lugar dijeron que su guarnición completó su misión.

Al anunciar que las tropas habían comenzado a abandonar la fábrica y sus almacenes desde los túneles y búnkeres de la Guerra Fría, el presidente ucraniano Volodymyr Zelensky dijo: «Ucrania necesita héroes ucranianos para sobrevivir. Es nuestro principio».

Un hombre atiende a heridos acostados en hamacas en un autobús.
Los soldados ucranianos heridos reciben tratamiento en un autobús mientras son evacuados de la planta siderúrgica Azovstal sitiada en Mariupol.(AFP: Servicios de prensa del Ministerio de Defensa de Rusia)

No estaba claro qué pasaría con los luchadores.

Un funcionario ruso cuestionó si Moscú los devolvería a todos a Ucrania en un acuerdo de intercambio de prisioneros de guerra.

La operación marcó el principio del fin de un asedio de casi tres meses alrededor de Mariupol y se convirtió en un símbolo mundial de desafío y sufrimiento.

Los bombardeos rusos mataron a más de 20.000 civiles, según la parte ucraniana, y dejaron a los residentes restantes, quizás una cuarta parte de los 430.000 habitantes de la ciudad antes de la guerra, con poca comida, agua, calefacción o medicinas.

Entre los sitios atacados por las fuerzas rusas se encuentran un hospital de maternidad y un teatro donde los civiles han buscado refugio. Cientos fueron reportados muertos allí.

El control total de Mariupol le daría a Rusia un puente terrestre ininterrumpido hacia Crimea, que se apoderó de Ucrania en 2014, y privaría a Ucrania de un puerto vital.

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