Omicron: por qué los virus mutan y por qué estamos viendo aparecer una variante de COVID-19 ahora

La idea de un virus mutado puede parecer un poco aterradora, más como algo de ciencia ficción que como una verdadera emergencia de salud.

Pero en realidad, todos los virus mutan y los coronavirus lo hacen a una tasa relativamente alta.

Hasta ahora, se han visto miles de pequeños cambios en la evolución del SARS-CoV-2, el virus que causa COVID-19.

Y aunque se esperan nuevas variantes de COVID, la nueva variante altamente mutada de Omicron ha sorprendido a muchos expertos.

Entonces, ¿qué hace que Omicron sea especial? ¿De dónde probablemente vino? ¿Por qué lo vemos ahora?

Cómo y por qué los virus mutan

Los virus no son técnicamente organismos vivos; dependen de las células de otros organismos para sobrevivir y reproducirse.

Para que el SARS-CoV-2 se reproduzca, secuestra la maquinaria de nuestras células y hace miles de copias de sí mismo utilizando su propio material genético.

Ocasionalmente, durante este proceso de transcripción, se cometen pequeños errores que provocan la introducción de pequeñas mutaciones en el genoma del virus.

El código genético del SARS-CoV-2 es una cadena de ARN que consta de unas 30.000 bases o letras.(Pixabay: BlenderTimer)

La mayoría de las veces, estos errores no tienen sentido, dice Jennifer Juno, investigadora principal del Instituto Doherty.

«Pero a veces, estas mutaciones tendrán un efecto», dijo el Dr. Juno.

“Podría aumentar un poco la probabilidad de que el virus se transmita, o podría ser más fácil de reproducir, o podría ayudar al virus a evadir nuestra respuesta inmune.

«Estas mutaciones pueden viajar más allá, y eventualmente se extenderán lo suficiente como para que lo descubramos, y eso podría convertirse en un tipo de preocupación diferente».

La evolución de nuevas variantes está impulsada por el proceso de selección natural.

Por ejemplo, la variante delta finalmente creció para superar a otras variantes de COVID porque se propaga más rápido y la investigación sugiere que es más efectiva.

¿Qué hace a Omicron diferente?

Omicron es la última variante preocupante de COVID identificada por la Organización Mundial de la Salud (OMS).

«Es interesante porque lleva más mutaciones que las otras variantes preocupantes que hemos visto hasta ahora», dijo el Dr. Juno.

Cuando los científicos observaron por primera vez la secuencia genética del ómicron, encontraron más de 50 mutaciones, 32 de ellas en la importante proteína de pico.

De particular preocupación es el hecho de que se han observado varias mutaciones de Omicron en otras variantes y están asociadas con una mayor transmisibilidad y la capacidad de evadir la protección inmunológica.

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¿Qué sabemos sobre la variante Omicron?

«Es el mismo virus básico, la misma estructura genética y casi la misma secuencia», dijo Eddie Holmes, un destacado experto en evolución viral de la Universidad de Sydney. Informe de salud dijo.

“Pero la proteína espinosa, la proteína en la superficie del virus que interactúa con las células huésped, la proteína que usamos nuestras vacunas para combatir … Eso es muy, muy diferente.

De las más de 30 mutaciones encontradas en la proteína de pico, 10 están en el «dominio de unión al receptor», la parte que interactúa con los receptores ACE-2 del cuerpo y media la entrada del virus en nuestras células.

«[Omicron] «Ciertamente algo nuevo en este sentido», dijo el profesor Holmes.

“La pregunta realmente clave es hasta qué punto las vacunas evitarán la infección [with Omicron] … y lo más importante, la enfermedad «.

Si bien los cambios de Omicron son motivo de preocupación, todavía es demasiado pronto para decir cómo se comportará el inusual conjunto de mutaciones en la variante en grandes poblaciones.

Vale la pena recordar que hubo otras variantes de COVID con mutaciones preocupantes que finalmente desaparecieron del centro de atención.

La variante beta, por ejemplo, desarrolló una gran capacidad para evadir nuestras defensas inmunológicas, pero demostró ser deficiente en la transmisión y finalmente fue superada por delta.

«En realidad, es muy difícil predecir cómo funcionará cada mutación porque interactúa con muchas cosas», dijo el profesor Holmes.

Pistas sobre el origen de Omicron

Aún no está claro exactamente qué condujo a la aparición de Omicron.

«Por el momento, es un poco difícil de decir», dijo el profesor Holmes.

«La filogenia evolutiva, de donde proviene, parece haber existido probablemente en 2020, por lo que no provino de un delta, en realidad es una rama separada de su evolución».

Omicron fue informado por primera vez a la OMS por científicos sudafricanos el 24 de noviembre, pero es posible que haya estado circulando mucho antes.

Eddie Holmes
En 2021, el profesor Holmes ganó el Premio de Ciencia del Primer Ministro por su trabajo sobre COVID-19 y la evolución viral.(Eddie Holmes (Louise Cooper / Uni Seed))

«Uno [theory] es que puede haber estado escondido en algún lugar, tal vez en Sudáfrica, y no lo hemos descubierto durante varios meses; desapareció en silencio y luego apareció de repente «, dijo el profesor Holmes.

A principios de esta semana, las autoridades sanitarias de Europa informaron que la madre sustituta ha estado en los Países Bajos desde el 19 de noviembre.

El Dr. Juno dice que la gran cantidad de mutaciones en Omicron sugiere que puede provenir de un solo paciente inmunodeprimido que luchó para vencer al virus.

«Sabemos que hay casos en los que las personas están infectadas crónicamente con el SARS-CoV-2, por lo que su sistema inmunológico no es capaz de vencer al virus muy rápidamente», dijo.

«Su infección persiste durante un largo período de tiempo, y cuando eso sucede, el virus, a medida que se multiplica dentro de esa persona, puede acumular más mutaciones».

En lugar de eliminar el virus de forma rápida y eficaz, permanece, evadiendo los anticuerpos y adaptándose a las defensas inmunitarias del organismo.

Cuando el virus finalmente infecta a su próximo huésped, ha registrado una serie de mutaciones nuevas y potencialmente peligrosas.

Una tercera teoría, dijo el profesor Holmes, es que Omicron pudo haber surgido a través de un huésped animal.

«Quizás el virus entró en un animal en algún lugar … evolucionó en un animal, lo que explica algunos de estos cambios extraños, y luego resurgió en los humanos», dijo.

«Estos tres métodos todavía están en debate».

La desigualdad en las vacunas deja al mundo vulnerable

No hay una razón específica para que aparezca la variante Omicron ahora. La evolución viral, aunque predecible, no siempre es predecible.

El Dr. Juno dice que la aparición de una nueva variable subraya la importancia de una alta cobertura de vacunación y el acceso equitativo a las vacunas.

Una mujer hace cola detrás de un joven en un aeropuerto, ambos con máscaras faciales.
La variante Omicron provocó la prohibición de los viajes internacionales y la reimposición de algunas medidas de cuarentena.(Imágenes de Getty: Wayne McNamee)

Si bien alrededor del 55% de la población mundial ha recibido al menos una dosis de la vacuna COVID-19, esa tasa solo se acerca al 6% en los países de bajos ingresos.

«Si elimina esas oportunidades para que el virus se transmita y se propague a través de un gran número de personas, realmente reduce las posibilidades de que ocurran esas mutaciones».

¿Estamos atrapados en un ciclo de variables?

El Dr. Juno dice que es muy probable que el mundo continúe viendo surgir nuevas variantes de COVID-19 a corto y mediano plazo, particularmente mientras grandes segmentos de la población mundial permanecen sin vacunar.

«En última instancia, vamos a lograr cierto grado de inmunidad a nivel de la población, ya sea a través de la infección, la vacunación o ambas, por lo que no creo que estemos atrapados en estos ciclos indefinidamente», dijo.

«Pero al mismo tiempo, creo que ahora debemos reconocer el potencial para evolucionar y cambiar las variables».

Según el profesor Holmes, es probable que la presión evolutiva sobre el virus, y el consiguiente potencial de que surjan nuevas variantes, sea más fuerte en los próximos tres o cuatro años.

«Aquí es cuando esperaría que la evolución sea más rápida, porque es donde las poblaciones que aún no están vacunadas y algunas de ellas están parcialmente vacunadas», dijo.

«Es una especie de conjunto complejo de entornos que impulsarán el virus».

Es difícil decir cuánto tiempo llevará, y dependerá en gran parte de la rapidez con que se aborden las disparidades mundiales de vacunas.

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