¿Qué nos dicen los corales tropicales de 40 millones de años sobre el cambio climático?

La vista dentro de las bandejas de recolección: un arrecife de coral tropical de 40 millones de años de la actual Francia. Crédito: Stefan Krueger

Los corales extraordinariamente bien conservados de la Colección Geológica y Paleontológica de la Universidad de Leipzig guardan un gran secreto: nos permiten viajar al pasado y reconstruir las condiciones climáticas de nuestras latitudes. Investigadores de la Universidad de Leipzig, las Universidades de Bremen y Greifswald y O’Nella Sall en Buffet lograron exactamente esto. Usando análisis químicos, pudieron modelar las fluctuaciones estacionales de la temperatura en este período y demostraron por primera vez que los corales vivían en simbiosis con las algas hace 40 millones de años. Sus hallazgos, que también pueden mejorar las predicciones climáticas actuales, se publican en la revista progreso de la ciencia.

En el Eoceno medio, hace unos 40 millones de años, prevalecía un clima tropical en nuestras latitudes: era cálido y húmedo, como lo demuestran los fósiles del lago Geiseltal cerca de Hull, por ejemplo. De hecho, hacía tanto calor que el arrecife se extendía tanto hacia el norte, hasta unos 45 grados de latitud, aproximadamente el nivel del actual sur de Francia. Algunos de estos corales tropicales son ahora fósiles en la Colección Geológica y Paleontológica de la Universidad de Leipzig. Proceden de la cuenca de París, un gran golfo marino que se extiende hasta lo que hoy es Francia.

Entre estos fósiles, el profesor Thomas Brachert y su equipo encontraron unos corales muy especiales: no se fosilizaron como muchos otros fósiles, pero sobrevivieron al proceso. Esto lo convierte en un gran archivo ambiental. El esqueleto de coral crece cada año como un árbol. «Lo que lo distingue es que el esqueleto es un archivo de varios cientos a miles de años de historia del clima», dijo el profesor Thomas Brachert del Instituto de Geofísica y Geología de la Universidad de Leipzig.

El profesor Thomas Brachert descubrió los corales especiales de los arrecifes tropicales en la Colección Geológica y Paleontológica de la Universidad de Leipzig. Crédito: Stefan Krueger

El esqueleto revela pequeñas fluctuaciones estacionales de temperatura.

El geólogo y su equipo tomaron muestras del esqueleto calcáreo del arrecife y analizaron el material mediante métodos geoquímicos. Basándose en las propiedades químicas, los científicos pudieron deducir la temperatura del agua en la que viven los corales. La proporción de isótopos de oxígeno en las muestras mostró que las diferencias estacionales de temperatura eran muy pequeñas para esta latitud. Corresponde a aproximadamente la mitad del valor actual de la diferencia de 15 °C entre estaciones. «Esto significa que nuestro estudio confirma lo que se esperaba pero nunca se cuantificó bien: el hecho de que hay diferencias estacionales muy pequeñas en los períodos cálidos del planeta», dice Brachert.

Nuevo descubrimiento: los arrecifes de coral ya vivían en simbiosis en aquella época

Los investigadores también estudiaron los hábitos de alimentación de los arrecifes de coral hace 40 millones de años. Al analizar los isótopos de carbono, pudieron probar por primera vez que, incluso en ese momento, los corales vivían en simbiosis con «algas» unicelulares, llamadas zooxantelas. Estos realizan la fotosíntesis, cediendo el azúcar que producen al coral. El coral, a su vez, digiere el azúcar y devuelve importantes nutrientes a las algas para la fotosíntesis. Pero si la temperatura del agua del mar sube demasiado, los corales expulsan las algas y mueren de hambre. Por lo tanto, ya eran susceptibles a la decoloración de los corales en ese momento y es posible que se hayan visto afectados con más frecuencia.

¿Qué nos dicen los corales tropicales de 40 millones de años sobre el cambio climático?

Esqueleto de coral tropical con 20 aumentos. La interrupción del crecimiento, que es claramente visible en el centro de la imagen, se debe a la muerte parcial de la colonia de coral y puede ser causada por el blanqueamiento del coral. Crédito: Profesor Thomas Brackert

Estudiar datos para mejorar los cálculos climáticos actuales

Los datos del equipo de investigación no solo permiten sacar conclusiones sobre el clima en el Eoceno medio, sino que también pueden usarse para mejorar los modelos climáticos actuales. «Podemos usar nuestros nuevos hallazgos sobre períodos de calor extremo como una comparación para el futuro. Nuestros modelos informáticos actuales se basan en suposiciones que no son necesariamente del todo correctas. Sobre la base de nuestros datos, podemos hacer evaluaciones de qué tan bien funcionan estos modelos. proporcionar resultados útiles», resumió el profesor Thomas Brachert.


Las microalgas resistentes al clima pueden ayudar a restaurar los arrecifes de coral


más información:

Thomas C. Brachert et al, Arrecifes de coral de crecimiento lento como archivo climático: un estudio de caso del Eoceno medio del mejor clima hace 40 millones de años, progreso de la ciencia (2022). DOI: 10.1126 / sciadv.abm3875

Introducción de
universidad de leipzig


La frase:
¿Qué nos dicen los corales tropicales de 40 millones de años sobre el cambio climático? (2022, 23 de mayo)
Consultado el 23 de mayo de 2022.
De https://phys.org/news/2022-05-million-year-old-tropical-reef-corals-climate.html

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