Resuelve el misterio del silencio de la polilla cabeza de halcón, la muerte de los corderos, en el estudio de los insectos de mayor distancia

Un nuevo estudio ha revelado el secreto de una de las polillas más famosas del mundo.

Los científicos saben desde hace algún tiempo que la mariposa halcón de la muerte, mejor conocida por su aparición en la clásica película de terror El silencio de los corderos en la década de 1990, es capaz de mantener una trayectoria de vuelo casi perfectamente recta, incluso con fuertes vientos cruzados.

Las polillas utilizan esta habilidad todos los años para migrar miles de kilómetros entre Europa y África, en avión de noche.

Pero los científicos no sabían muy bien cómo, y rastrear insectos es complicado, en parte debido a su pequeño tamaño. Los tipos de etiquetas inalámbricas que se usan para seguir a las aves pueden ser demasiado pesados ​​para los voladores más pequeños.

Sin embargo, los transmisores se han vuelto más pequeños y es ventajoso que el halcón cabeza de muerte sea enorme en comparación con otros insectos, con una envergadura de hasta 127 mm.

Entonces, al colocar 14 mariposas con pequeños rastreadores que pesaban solo 0,2 gramos y seguirlos en el avión ligero, los científicos pudieron realizar el seguimiento continuo más largo de un insecto en el campo: casi 90 kilómetros.

lo que encontraron, Publicado hoy en Scienceque las polillas cambiaron su estrategia de vuelo dependiendo de la dirección del viento, según el autor principal del estudio, Miles Means, del Instituto Max Planck y la Universidad James Cook en Townsville.

La polilla se fija con una pequeña etiqueta de radio que pesa solo 0,2 gramos.
La polilla se fija con una pequeña etiqueta de radio que pesa 0,2 gramos.(Suministrado: Instituto Max Planck para el Comportamiento Animal)

Los autores dijeron que sus rutas de vuelo indican que las polillas tienen algunas habilidades de navegación complejas, lo que desafía las ideas anteriores de que los insectos son solo vagabundos.

El Dr. Mains dijo que las estrategias de vuelo de las mariposas generalmente se dividen en tres grupos.

“Si hay un viento de cola favorable [the moths]Volaron un poco más alto y aprovecharon este viento que se dirigía al suroeste.

“La otra estrategia era volar parcialmente contra el viento y compensar un poco, y hacer un ajuste [along the journey].

“Entonces, si los vientos son desfavorables, como un viento cruzado o de frente, las mariposas volarán bajo y básicamente las golpearán.

«Estar suspendidos en el suelo les da más control y velocidad, porque reciben algo de amortiguación del viento».

Mapa que muestra la ruta de vuelo de las mariposas.
Las rutas de vuelo rastreadas de las polillas con cabeza de muerte pasaron sobre los Alpes europeos a lo largo de su ruta de migración desde el Mediterráneo.(Suministrado: Instituto Max Planck para el Comportamiento Animal)

La combinación de estas estrategias con lo que los investigadores creen que es una brújula interna sofisticada permitió a las polillas mantener una orientación constante. Mientras volaba a una velocidad de hasta 67,9 kilómetros por hora.

Si bien se sabe que las aves usan una estrategia similar para ajustar su altitud barométrica, la forma en que la polilla cabeza de muerte se las arregla en condiciones de viento ha sido un misterio.

En la segunda mitad del siglo pasado, algunos investigadores creían que la migración de insectos era principalmente pasiva y dependía de ser empujada por el viento.

Pero las observaciones de radar cambiaron este pensamiento, proporcionando evidencia experimental de vuelo direccional independientemente del viento.

Mariposa liberada por la noche.
Cuando se suelta una mariposa para emprender su vuelo, se puede ver el rastreador de radio detrás de su espalda.(Suministrado: Christian Ziegler)

En este estudio, los investigadores liberaron polillas etiquetadas en Alemania con la esperanza de que comenzaran a volar en su ruta migratoria hacia los Alpes.

La famosa especie, que es de color oscuro con alas amarillas y marcas en forma de calavera, dijo Martin Wikelsky, coautor del estudio e investigador de migración en el Instituto Max Planck para el Comportamiento Animal en Alemania, dijo que podía volar bien con el diminuto rastreador pegado a su espalda.

El profesor Wikelski, el piloto del estudio, despegó en su avión, dando vueltas alrededor del área a la espera de cualquier polilla en movimiento. Si capta una señal de un pequeño viajero, seguirá las señales de radio durante horas.

«La pequeña polilla te está conduciendo», dijo.

Una avioneta en pleno vuelo.
Las trayectorias de vuelo de los insectos cabeza de muerte fueron rastreadas por Cessna.(Suministrado: Christian Ziegler)

Aunque el número de mariposas rastreadas fue bastante pequeño, es importante observar de cerca la migración de insectos, dijo Ryan Norris, investigador de migración de insectos y aves de la Universidad de Guelph en Canadá, que no participó en el estudio.

«Me sorprendió lo bien que pudieron rastrearlos», dijo.

«Y ciertamente es sorprendente que las polillas permanezcan en un camino tan recto».

Una polilla con un dispositivo de rastreo en un árbol.
El pequeño rastreador permitió a los investigadores rastrear las polillas a casi 90 kilómetros de distancia.(Suministrado: Christian Ziegler)
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