Rio Tinto suma $ 825 millones al comercio de litio con Argentina

Rio Tinto anunció su primera adquisición importante desde la desafortunada compra de la mina de carbón Riversdale Mining en 2011, ya que busca expandirse a minerales para baterías.

El grupo anglo-australiano, que actualmente obtiene la mayor parte de su dinero del mineral de hierro, acordó pagar 825 millones de dólares al proyecto de litio Salar del Rincón en la provincia argentina de Salta, propiedad del grupo de capital privado Sentient Equity Partners.

El acuerdo destaca un cambio de estrategia en Río bajo el liderazgo de su nuevo CEO, Jacob Stausholm. Él cree que la compañía se ha vuelto cada vez más reacia al riesgo, en parte debido a su pobre historial de fusiones y adquisiciones.

Rio pagó a Riversdale Mining 3.700 millones de dólares, propietaria del proyecto de coque de Mozambique, pero la economía del proyecto colapsó rápidamente debido a la oposición del gobierno. Rio luego vendió el activo por $ 50 millones, después de recibir más de $ 3 mil millones en cargos por deterioro, y la discrepancia fue objeto de un caso de fraude civil perseguido por los reguladores de EE. UU. Rio está apelando el caso.

El acuerdo de litio, dijo Richard Hatch de Berenberg, «es un reflejo de la intención de obtener una mayor exposición a los metales de las baterías y una garantía de la administración de que Rio buscará ingresar a jurisdicciones de alto riesgo para el proyecto correcto».

Dominic Okan, analista de JPMorgan, lo llamó «estratégico».

Sigue una serie de otros acuerdos de litio en América del Sur, incluida la adquisición propuesta de Neo Lithium por parte de Zijin Mining Group de China, y muestra que el sector está centrando su atención en los minerales necesarios para impulsar la transición energética.

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«Las grandes mineras finalmente están comenzando a notar lo que está sucediendo en el mercado del litio», dijo Timothy Huff, analista de Canaccord.

El litio es un material esencial que se utiliza en las baterías que alimentan todo, desde teléfonos inteligentes hasta automóviles eléctricos, y se espera que la demanda aumente durante la próxima década. Los precios han aumentado considerablemente este año debido a la fuerte demanda de China en particular.

Rio ya tiene un proyecto de litio Jadar de $ 2.4 mil millones en Serbia. Con el acuerdo de Rincón, tendrá una producción potencial de más de 100.000 toneladas por año de carbonato de litio.

Esto convertiría a Río en uno de los mayores productores en un mercado que espera crecer entre un 25 y un 35 por ciento anual durante la próxima década.

“El proyecto Rincón tiene el potencial de proporcionar un nuevo suministro significativo de carbonato de litio para baterías, para aprovechar la oportunidad que presenta la creciente demanda impulsada por la transición energética global”, dijo Stausholm.

Otros mineros no están entusiasmados con el producto básico, ya que BHP prevé que un amplio suministro de litio cubrirá los márgenes.

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Como la mayoría de los activos de litio en América del Sur, Rincón es un proyecto de «salmuera». Pero en lugar de bombear agua subterránea rica en litio en estanques de evaporación, Rio utilizará lo que describe como un proceso de extracción directa más ecológico y menos costoso.

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Esto implica tomar el agua subterránea y enviarla a una planta de tratamiento donde se utilizará una resina de extracción para absorber el litio. El agua subterránea finalmente se devuelve al subsuelo. Se cree que Rincón es uno de los depósitos de agua salada más grandes.

Rio no dijo el costo de desarrollo del proyecto, pero el sitio web de Rincón afirma que se espera que los gastos de capital sean de $ 770 millones durante el período de construcción de dos años, y se espera la primera producción en 2025-26.

El proyecto debería producir 50.000 toneladas de carbonato de litio a plena capacidad, aproximadamente lo mismo que Jadar.

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