Un estudio encuentra que la contaminación global de las mascarillas ha aumentado casi un 9.000 por ciento debido a los mandatos de COVID

Con los países que se están abriendo después de los bloqueos pandémicos, el mundo cuenta con el uso de miles de millones de máscaras faciales por mes para ayudar a detener la propagación del coronavirus.

Pero la experiencia en el Reino Unido ha demostrado que los mandatos de máscaras pueden conducir a una explosión de una nueva forma de basura plástica que puede durar generaciones. Australia está en alerta para evitar una catástrofe ambiental que se avecina.

Las mascarillas desechables pueden tardar cientos de años en degradarse y amenazar con involucrar a la vida silvestre, ensuciar nuestras playas, obstruir las alcantarillas y contaminar la cadena alimentaria.

Frente a las alarmantes anécdotas de la contaminación, los investigadores han proporcionado pruebas convincentes del fenomenal crecimiento global de esta nueva forma de basura.

Kieron Roberts y sus colegas de la Universidad de Portsmouth compararon el crecimiento de la basura para mascarillas en 11 países diferentes y encontraron un aumento significativo entre marzo y octubre del año pasado.

«Hubo un gran salto, saltó casi un 9.000 por ciento», dijo el Dr. Roberts.

El estudio, publicado hoy en Sostenibilidad de la naturalezaSe llevó a cabo cuando los investigadores aún tenían que trabajar desde casa, por lo que tenían que pensar horizontalmente sobre cómo recopilarían los datos.

«Nos preguntamos cómo podríamos hacer un estudio global sin tener que salir de nuestro dormitorio». Dijo el Dr. Roberts.

Fue entonces cuando recurrieron a los datos recopilados por los ciudadanos que registran la basura que recolectan en una aplicación llamada Literario.

Mapa en Litterati
El mapa de Litterati define qué basura se tira, dónde y cuándo.(LITERATI.ORG)

Cada elemento de basura es fotografiado, etiquetado y vinculado a un momento y lugar.

Los investigadores utilizaron 2 millones de estos registros de basura para calcular el cambio relativo en la cantidad de basura de las máscaras a lo largo del tiempo.

También se recogieron datos sobre guantes y pañuelos.

Luego, los investigadores observaron los cambios en las políticas de COVID-19 en los diferentes países estudiados.

Fue entonces cuando descubrieron que la contaminación de las mascarillas aumentó drásticamente después de los mandatos de las mascarillas, que la Organización Mundial de la Salud ha alentado para detener la propagación del coronavirus por el aire.

«Esto puede ser obvio, pero es la primera vez que podemos probarlo», dijo el Dr. Roberts.

Foto de mascarilla facial - 500 fotos de mascarilla facial
El Dr. Roberts tomó este fotomontaje de fotografías de mascarillas de basura tomadas cerca de su casa en Southampton. Zoom.(Suministrado: Kieron Roberts)

Dijo que el equipo estaba sorprendido de que el peor aumento fuera en el Reino Unido.

Entre septiembre de 2019 y septiembre de 2020, la cantidad de piezas de basura marcadas con un letrero de «máscara» aumentó de inexistente a más del 6 por ciento.

Australia no experimentó los mayores aumentos en algunos otros países, incluido el Reino Unido.

“Durante los primeros tres meses de mandato de mascarillas en Australia, los residuos de mascarillas permanecieron en menos del 0,2 por ciento de toda la basura recogida”, dijo el Dr. Roberts.

Una de las razones de esto, dijo, es que con el uso de máscaras tan extendido en todo el mundo, Australia ha estado sujeta a bloqueos muy estrictos.

«Cuando entras en un encierro, estás entrando en un encierro», dijo el Dr. Roberts.

Esto significaba que la gente no estaba afuera, usando máscaras y tirándolas como basura.

Pero el Dr. Roberts tiene una advertencia para Australia a medida que se abre y las máscaras se vuelven más importantes para controlar la propagación del COVID-19.

Un hombre que llevaba una máscara facial pasa junto a un cartel que aconseja a las personas que usen máscaras faciales en Brisbane
Siempre se nos pide que usemos una máscara, pero quizás también debamos recordarnos más para evitar llevar la basura con ellos.(AAP: Darren Inglaterra)

«Veremos que la basura se acumule en el medio ambiente si el comportamiento general no cambia», dijo el Dr. Roberts.

Para evitar que se repita la experiencia del Reino Unido, recomendó usar máscaras reutilizables, o al menos armar las máscaras desechables correctamente.

Añadió que los gobiernos que exigen máscaras necesitan ayuda con la educación y más cajas de máscaras.

“La legislación sobre máscaras hace que las máscaras se dispersen, por lo que si le pide a alguien que haga algo, debe asegurarse de que existan mecanismos para ayudarlo a hacer lo correcto”, dijo el Dr. Roberts.

«Esto le da a Australia la oportunidad de actuar ahora y ayudar a prevenir esta ola de basura que se extiende por otros países».

Problemas ambientales causados ​​por la basura de las mascarillas.

Si bien las mascarillas desechables pueden parecer cosas inocentes como tejidos, la verdad es que son una nueva forma de contaminación plástica que preocupa cada vez más a los ambientalistas.

No solo es probable que los cepillos para mascarillas estén contaminados con el coronavirus, sino que las máscaras están hechas de plástico duradero que no se degrada.

Pueden asfixiar plantas, enredar o asfixiar animales y potencialmente causar un bloqueo en el sistema de alcantarillado.

a estudio reciente Demostró que las máscaras desechables pueden contener contaminantes químicos peligrosos, fibras y pequeñas partículas de plástico que pueden acumularse en la cadena alimentaria.

«Recién estamos comenzando a comprender los efectos de lo que los microplásticos hacen en el medio ambiente», dijo el Dr. Roberts. «Así que este será un legado muy largo».

Se encontró un pato con una mascarilla quirúrgica envuelta alrededor de sus patas.
Se encontró un pato con una mascarilla quirúrgica envuelta alrededor de sus patas.(Suministrado: RSPCA (Inglaterra y Gales))

Según Tom Rainey, ingeniero químico del QUT Center for a Zero Waste World, la mayoría de los filtros de mascarilla desechables están hechos de polipropileno derretido, un tipo de plástico no tejido que no se biodegrada.

«Necesitamos alejarnos del polipropileno», dijo.

El Dr. Rainey está trabajando actualmente en el desarrollo de máscaras que contienen materiales más biodegradables como la celulosa.

Pip Kiernan de Clean Up Australia ya es consciente del problema de la contaminación de la mascarilla.

“Sabemos por nuestros voluntarios que hay muchas cosas que terminan en el medio ambiente”, dijo, y agregó que la contaminación de las vías fluviales era una gran preocupación.

«Es probable que todo lo que se arroje al suelo acabe eventualmente en un arroyo».

Mujer cortando correas en una mascarilla desechable
Corta las tiras de las mascarillas desechables después de su uso si quieres evitar que los animales se enreden en ellas.(ABC Gold Coast: Tom Forbes)

Dijo que el nuevo estudio mostró que estaba claro que debemos estar atentos a la contaminación de las máscaras.

«Es una oportunidad para volver a pensar en nuestros hábitos».

El director científico de RSPCA Australia, Dee Evans, instó a las personas a cortar las orejeras de las máscaras al desecharlas para reducir la posibilidad de que los animales se atasquen en ellas.

“El uso de máscaras se ha vuelto esencial durante la pandemia de COVID-19, pero desafortunadamente las máscaras desechadas pueden tener un impacto terrible en los animales”, dijo el Dr. Evans.

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